• Dịch vụ làm ảnh bìa cho truyện hoàn toàn miễn phí tại Lumière shop, mời bạn ghé xem

[Truyện sưu] Hoàng Từ Tí - Nhatlienhoan

#1
Tên truyện: HOÀNG TỬ TÍ

Tác giả: Nhatlienhoan

Thể loại: Thiếu nhi

Nguồn: Gacsach.com

Tóm tắt:

Chuối Chiên là vị tiểu Hoàng tử của Vương quốc Trái Cây nằm ở phía Bắc của Thung lũng Bốn Mùa. Cha cậu là Đức Vua Mít Ngọt, Mẹ cậu là Hoàng Hậu Sầu Riêng, Anh trai Dừa Xiêm và Chị gái Dâu Tằm. Thế giới của Chuối Chiên đắm chìm trong tiếng cười và sự yêu thương của gia đình. Dõi theo từng bước trưởng thành của Chuối Chiên thông qua các trò chơi, hoạt động và những bài học từ thời thơ ấu, bạn đọc sẽ tìm lại được phần nào những kỉ niệm tuổi thơ của chính mình trong đó. Vẫn là những trò chơi dân gian quen thuộc, nhưng với ngòi bút của tác giả, những trò chơi này mang một nét tươi mới, hài hước, dí dỏm và hồn nhiên của các cô cậu nhóc ở Vương quốc Trái Cây.
Trải qua một tuổi thơ thật đẹp bên gia đình và bạn bè, nhưng Chuối Chiên lại phải tận mắt chứng kiến Vương quốc Trái Cây và những người thân yêu rơi vào tay kẻ thù. Biến cố xảy ra khi thế lực hắc ám tràn vào Vương quốc. Chuối Chiên liệu có thể giải cứu Vương quốc Trái Cây hay đành chứng kiến thảm kịch xảy ra trong vô vọng?
 
Last edited by a moderator:
#2
“Oa oa oa.”

Âm thanh tuyệt vời nhất của cuộc sống vang lên giữa không gian tĩnh lặng vào tảng sáng. Ngước lên nhìn lên bầu trời vẫn còn vương màu của màn đêm, bên cạnh vì Sao Mai sáng lung linh kia, nhấp nháy một ngôi sao thật nhỏ, thật non nớt như báo hiệu cho một sự chào đời. Một sự chào đời rất đặc biệt của ngôi sao nhỏ bé, vừa mới ló dạng đã dám chen chân xuất hiện cùng Sao Mai vĩ đại nọ. Phải chăng chủ nhân của tiếng khóc chào đời kia tuy thật nhỏ bé, non nớt kia rồi sẽ trở nên vĩ đại sánh ngang với cả vì Sao Mai?

Nằm lọt thỏm giữa núi rừng hùng vĩ bao quanh là thung lũng Bốn Mùa. Chếch về phía Bắc của thung lũng Bốn Mùa là nơi tọa lạc của Vương quốc Trái Cây – Vương quốc duy nhất của phía Bắc – lãnh địa của nơi ấy rộng lớn hơn những Vương quốc khác ở thung lũng Bốn Mùa. Lối vào Vương quốc được tạo thành từ cánh rừng Cổ Thụ lớn, rậm rạp, được dàn đều tạo thành một con đường và đây là lối ra vào duy nhất được biết đến hiện tại.
Men theo con đường này tới điểm cuối chính là ngọn thác Đào Tiên hùng vĩ. Vượt qua khỏi ngọn thác ấy, toàn cảnh của Vương quốc Trái Cây sẽ mở rộng ra trước mắt. Không khí ở đây thật náo nhiệt, trong lành và tươi vui hơn nhiều so với con đường lạnh lẽo bên ngoài. Đánh tầm mắt vào khu trung tâm chính là Lâu đài Hoa Quả, nơi phát ra tiếng khóc kia.

Lâu đài Hoa Quả không có quá nhiều lính canh, cũng không đem lại cho người ta cảm giác u ám hay cao sang quá độ như đang nhìn lên một đỉnh cao nào đó xa vời. Thay vào đó, nó mang lại cảm giác ấm áp, gần gũi. Bên ngoài của Lâu đài vẫn mang nét cổ kính với thời gian nhưng không phải là nét tàn phai mà nó còn điểm vào nhiều nét tươi mới như vừa trải qua một cuộc lột xác vậy. Cảm giác rất khác lạ, không phải mới mẻ nhưng cũng không quá cũ kĩ. Đó là bởi vì Lâu đài đã trải qua biết bao thăng trầm với thời gian và nó cũng vừa bước qua một biến cố lịch sử của Vương quốc Trái Cây không quá lâu trước đó. Nhưng hôm nay đặc biệt hơn với nhiều nét tươi mới hơn, đó chính là tiếng khóc non nớt của trẻ con, tiếng cười rộn vang của mọi người và cái không khí hoan hỉ ngập tràn không thể lẫn vào đâu được ở Lâu đài Hoa Quả.

Hôm nay quả thật là một ngày đặc biệt! Khi bầu trời chỉ còn vương lại một vì sao, thì một ánh tinh tú nhỏ nhoi xuất hiện. Một âm thanh non nớt, trong trẻo vang lên giữa khoảng không yên tĩnh của Vương quốc Trái Cây. Sau hơn chín tháng mang thai, Hoàng hậu Sầu Riêng đã hạ sinh một bé trai kháu khỉnh. Cả Vương quốc reo hò trong niềm hân hoan về sự chào đời của tiểu Hoàng tử. Một niềm vui ngập tràn cả Vương quốc Trái Cây trong suốt hơn một tuần liền sau đó.

Thời gian trôi qua, vị Hoàng tử mới lọt lòng năm nào giờ đã biết bò, biết đi và chạy nhảy. Cậu được Vua Cha Mít Ngọt đặt tên là Chuối Chiên với mong ước sự thông thái và tài năng sẽ theo cậu và tỏa hương ở mọi nơi cậu đặt chân đến. Nhưng mãi sau này, công dân của Vương quốc Trái Cây chỉ nhớ đến cậu với tên gọi… Hoàng tử Tí.
oOo

Chuối Chiên trải qua thời thơ ấu êm ấm và bình yên bên Vua Cha và Mẫu Hậu. Với sự hiền dịu của Hoàng hậu Sầu Riêng cùng sự nghiêm khắc đúng mực của Đức vua Mít Ngọt, Chuối Chiên đã học được rất nhiều điều hay lẽ phải. Cậu biết yêu thương gia đình, lễ phép với người lớn và với những đại thần trong Lâu đài, kể cả những người hầu, dù rằng họ vẫn luôn khúm núm trước cậu. Có lần Chuối Chiên đem điều này đến hỏi Mẫu Hậu thì được người giải thích rằng bởi vì uy quyền của Vua Cha mà Chuối Chiên mới được mọi người tôn trọng như vậy, cho nên cậu cần phải chăm ngoan nghe lời Vua Cha và Mẫu Hậu để không làm mọi người thất vọng.

Chuối Chiên đặc biệt là một cậu bé rất hiếu động và nghịch ngợm. Lâu đài Hoa Quả thường rất quy củ và yên ắng. Ngoài tiếng chim hót mỗi buổi sáng ra thì đa phần vẫn là tiếng bước diễu hành của quân đội, những âm thanh khác tuy vẫn có nhưng rất hạn chế và rất khẽ. Nhưng dạo gần đây luôn có một thứ âm thanh xuất hiện thậm chí còn thường xuyên hơn: đó chính là tiếng bước chạy nhảy của Chuối Chiên. Kể từ khi biết đi, biết chạy, Chuối Chiên ít khi nào quay lại việc đã học lúc trước là đi mà sử dụng luôn bài học chạy. Cậu chạy mọi chỗ, mọi nơi đến nỗi tùy tùng, quân lính gác nghe tiếng chạy vồn vã thì đã chuẩn bị cúi chào, vì nếu không chuẩn bị thì vị tiểu Hoàng tử này sẽ vụt qua họ lúc nào không hay và chẳng ai muốn bị trách phạt khi vô tình không thi lễ với Hoàng tử cả.

Bên cạnh đó, đã không biết bao nhiêu lần cậu thoát khỏi sự canh chừng của người hầu vào mỗi buổi trưa để lẻn ra nô đùa cùng đám bạn đồng trang lứa bên trong thành. Có một dịp, sau vô số lần để Chuối Chiên thành công trốn ra khỏi phòng, Đức vua Mít Ngọt đã đặc biệt bố trí lực lượng canh phòng nghiêm ngặt trong ngoài Lâu đài: Bên ngoài cửa phòng cậu là hai người tùy tùng trông như hai bức tượng với hai cặp mắt gần như không bao giờ đóng lại. Có cảm giác như dù là con ruồi bay ngang qua thì họ vẫn có thể dễ dàng khẳng định nó là giống đực hay cái. Chưa hết, cứ mỗi hai tiếng thì hai người tùy tùng này lại được thay bởi hai người tùy tùng khác. Bên ngoài là bốn người lau chùi với nhiệm vụ chỉ làm việc và túc trực khu vực 50 mét xung quanh phòng của Chuối Chiên. Phía xa hơn là tám người lính canh ở bên ngoài Lâu đài. Chưa hết, bốn tháp canh với hai người mỗi tháp luôn như những đôi mắt diều hâu sẵn sàng phát hiện ra hành động lẩn trốn dù là nhỏ nhất của Chuối Chiên. “Đã đủ chưa nhỉ?” Sau vô số lần thất bại, Đức vua Mít Ngọt quyết định đích thân ngài sẽ là phòng tuyến cuối cùng. Ngài sẽ canh chừng Chuối Chiên ngay trong phòng và sẽ dành thời gian nghỉ trưa cùng với con trai của mình.

Được canh phòng nghiêm ngặt như thế này liệu Chuối Chiên còn có thể trốn đi chơi được nữa không? Chuối Chiên sẽ trải qua giờ nghỉ trưa như thế nào đây? Chỉ biết rằng sau này nghe mọi người kể lại rằng buổi trưa hôm ấy trong Lâu đài Hoa Quả bỗng vang lên một tiếng hét nghe thật tuyệt vọng và thảm thương.

Thời gian sau này, ngoài thành rộ lên tin đồn rằng tiếng la chói tai đó là của Đức vua Mít Ngọt, bởi dù đã dùng trăm phương ngàn kế vẫn không ngăn cản được Chuối Chiên trốn đi chơi với lũ trẻ ngoài thành. Tin đồn kia cũng chính từ miệng lũ trẻ con đó phao ra. Thực hư của chuyện này không ai biết ngoài những người trong cuộc. Tuy nhiên, chỉ biết rằng sau lần đó Chuối Chiên bị cấm túc ba ngày trong phòng học văn tự. Nhưng cũng từ sau vụ đó, bạn bè Chuối Chiên kể lại rằng cậu không còn phải trèo trốn nữa mà trực tiếp xin phép Vua Cha cùng Mẫu Hậu ra ngoài chơi với điều kiện cậu phải ngủ trưa một tiếng và có sự theo kèm của một cặp vệ sĩ.
oOo

Quay lại câu chuyện trốn thành đi chơi, ra ngoài thành gặp ngay đám trẻ trong Vương quốc, Chuối Chiên không hề tỏ ra e dè mà hăng hái nắm tay hai người lính hộ vệ chạy nhanh về phía chúng.
- Mấy cậu, cho tớ với hai chú này tham gia nữa nhé? – Chuối Chiên lên tiếng hỏi.
- Ơ… Cậu là ai mà trông mặt lạ lẫm thế? – Một đứa trong đám hỏi lại.
- …
- Cậu thì được còn hai chú này thì không. – Một đứa trẻ ra dáng là thủ lĩnh khoanh tay nghiêm trọng nói.
Chuối Chiên lưỡng lự một hồi rồi gật đầu, cười tươi nói:
- Hay quá!
Nói xong cậu quay sang hai người hộ vệ:
- Các chú chịu khó ngồi xem nha. Có muốn chơi thì phải cố nhịn đó. He he.
Cậu để một nụ cười khoái trá lại cho hai khuôn mặt ngây ngốc khó xử ở phía sau và tham gia cùng lũ trẻ.
- Cậu tên gì? Đây là Khoai Lang, Bí Luộc, Nấm Rơm và tớ, thủ lĩnh Cà Chua. – Cậu chàng thủ lĩnh lại lần nữa thay mặt cả bọn chào hỏi Chuối Chiên.
- Tớ là Chuối… Hột.
Từ “Chuối” vụt ra khỏi miệng Chuối Chiên như một phản xạ, chỉ khi cậu kịp nhận ra thì mới chuyển từ “Chiên” sang “Hột”. Vua Cha từng dặn rằng chỉ tiết lộ danh tính cho những ai mà cậu có thể thực sự tin tưởng. May mà trong những buổi học cùng Vua Cha, cậu không có ngủ quên buổi nào.
- Chào mừng cậu tham gia! Chúng tớ đang chơi trò Trốn Tìm. Cậu biết trò này không? – Cà Chua không nghi ngờ gì, lên tiếng.
- Xin lỗi các cậu, tớ mới tới Vương quốc nên không biết nhiều trò chơi lắm. – Chuối Chiên ra chiều lúng túng và xấu hổ.
- Không sao. Trò này dễ ẹt hà. Chỉ xíu cậu biết liền. – Nấm Rơm cười cười nói.
- Trước khi chơi trò Trốn Tìm chúng ta cần chơi trò Oẳn Tù Tì. Có ba lựa chọn là Chanh – Dâu – Ớt. Dâu thắng Chanh, Ớt thắng Dâu và Chanh thắng Ớt. Cậu nhớ chưa? – Cà Chua tiếp lời.
- Ừ. Mà… tại sao mình phải chơi trò Oẳn Tù Tì? – Chuối Chiên lại ngơ ngác.
- Để tìm ra người bị phạt phải tìm những người kia chứ sao. Ngốc thật! – Khoai Lang bĩu môi chê.
- Được rồi, được rồi. Cậu ấy không biết mà. Như thế này: Sau khi tìm được người thua trong trò Oẳn Tù Tì thì người đó phải nhắm mắt đọc năm lần câu thần chú sau: “Cầu Dừa Sung Đủ Xài Thơm Nho Quất Chuối Cam ” để những người còn lại có đủ thời gian đi trốn. Sau đó cậu phải đi tìm mọi người, tìm được ai thì cậu phải chạy thật nhanh tới nơi đọc thần chú, “báo cáo” vị trí của người cậu phát hiện. Những người đi trốn vẫn có thể chạy tới vị trí thần chú của cậu và họ sẽ được an toàn. Nếu số người an toàn nhiều hơn số người cậu tìm được thì cậu phải làm lại từ đầu. Ngược lại, số người cậu tìm được nhiều hơn số người an toàn thì cậu thắng và một trong số những người cậu tìm được sẽ làm thay cậu và trò chơi cứ thế tiếp tục. – Thủ lĩnh Cà Chua trình bày tường tận luật chơi cho Chuối Chiên.
- Cà Chua này. Luật thì tớ tạm hiểu rồi. Nhưng câu thần chú Trốn Tìm cũng như ở trò Oẳn Tù Tì là sao tớ vẫn không hiểu ý nghĩa của chúng lắm? – Chuối Chiên lại lộ ra tính tò mò muôn thuở của cậu.
- Thật ra cũng không có gì. Vương quốc Trái Cây chúng ta đặc biệt ở chỗ bất cứ thứ gì cũng gắn liền với Hoa Quả và Trái Cây. Câu thần chú của trò Trốn Tìm là tên mười loại Trái Cây trong Vương quốc: Mãng Cầu, Dừa, Sung, Đu Đủ, Xoài, Dứa (Thơm), Nho, Quất (Tắc), Chuối, Cam. Còn công thức Oẳn Tù Tì thật ra cũng đơn giản lắm. Ngọt thắng chua, chua thắng cay và cay thắng ngọt. Ba loại quả kia mỗi loại có một vị tương ứng. Thế thôi.
Cà Chua hào phóng trả lời một cách hăm hở đầy tự hào. Có vẻ cậu chàng rất yêu quý Vương quốc của mình.
- Tớ hiểu rồi! Chúng mình bắt đầu được chứ?
- Tớ sẽ đếm một, hai, ba thì mọi người đưa ra loại quả của mình nha. Một, hai, ba! – Cà Chua lớn tiếng hô.
- Ớt.
- Chanh.
- Chanh.
- Ớt.
- Dâu.
- Chúng ta hòa. Tiếp tục lại nào. Một, hai, ba!
- Ớt, Ớt, Ớt, Ớt.
- Dâu!
- Chuối Hột thua. – Bí Luộc la toáng lên.
- Chuối Hột thua. – Cà Chua cũng tiếp lời.
- Ha ha ha. – Khoai Lang cười toáng lên rồi cả bọn cứ cười vang như thể bắt được một mâm dĩa đầy ắp hoa quả vậy.
Cà Chua mắng:
- Cậu bị ngốc à? Ra Dâu hoài thế?
Chuối Chiên nào dám nói ra Dâu Tây là tên của Mẫu Hậu cậu trước khi kết hôn với Vua Cha. Cậu lè lưỡi, cười trừ và nói:
- Vậy là tớ thua phải không? Chỗ đọc thần chú của tớ là ở đâu ấy nhỉ? À! Thấy rồi! Ở đây!
Chuối Chiên chỉ tay và một gốc Cổ Thụ. Cả đám cùng gật đầu tán thành, thầm nghĩ: “Chọn nơi này đúng là rất tuyệt, hoàn toàn có thể bao quát xung quanh”. Cả bọn ít nhất đã không còn ánh mắt coi thường Chuối Chiên nữa.
 
#3
Địa điểm đã chọn xong, Chuối Chiên vào vị trí rồi quay lại nói với các bạn:
- Các cậu đi trốn đi, tớ đọc thần chú đây.
Bốn đứa còn lại nháo nhào chạy tản ra:
- Chạy nhanh đi nào các cậu ơi!
- Cầu dừa sung đủ xài thơm nho quất chuối cam… cầu dừa sung đủ rồi. Ấy chết, nhầm! Cầu dừa sung đủ xài thơm nho mít chuối… lại nhầm. – Chuối Chiên cứ vừa đọc vừa nhầm lại vừa tự la rầy bản thân đoản trí. Nhưng rồi cuối cùng cậu cũng đọc xong câu thần chú năm lần không vấp váp gì.

Mở mắt ngó xung quanh, mọi thứ trống huơ trống hoắc làm cậu bàng hoàng. Mới lúc trước đây còn ầm ĩ mà bây giờ lại im lặng đến ngỡ ngàng. Chuối Chiên đưa mắt cầu cứu hai chú hộ vệ nhưng lại nhận được sự lắc đầu quả quyết của hai người. Cậu không biết rằng luật lệ trong quân lính không cho phép họ tham gia vào những việc không có trong bổn phận, và chỉ ra nơi bạn bè trốn lại là cấm kị nhất. Cậu trao cho họ ánh mắt oán trách rồi tức tối đi tìm mọi người.

Sau một hồi quanh quẩn bên cây Cổ Thụ, Chuối Chiên cuối cùng cũng đi đến địa điểm gần nhất: vườn Rau Cải. Cậu nhìn bao quát một hồi rồi chần chừ bước chân xuống vườn. Sau khoảng một phút làm quen với môi trường mới, Chuối Chiên hào hứng chạy như bay qua những ruống Rau Cải. Cậu phóng tới trước, trườn sang ngang, quay ngoắt 180 độ và kìa… có một cái gì đó trông rất khác những thứ khác. Chuối Chiên nhanh chân nhưng đồng thời cũng cẩn thận không để lại quá nhiều âm thanh khiến “thứ kia” biết được. Càng tiến gần tới đối tượng, cậu chợt nhận ra thứ đó là một con người, và rồi theo phản xạ, cả người kia và cậu cùng phóng ngược trở lại như hai tia chớp. Lí do rất đơn giản: Chuối Chiên cần tới cây Cổ Thụ để bắt người nọ còn người kia thì cần tới cây Cổ Thụ để được an toàn. Thế là có một cuộc thi chạy đầy ngoạn mục giữa hai đứa trẻ trên một vườn rau cải giữa trưa hè.

- Nấm Rơm ở chỗ vườn cải. – Chuối Chiên la thật to khi vừa chạm tay vào gốc Cổ Thụ.
- Khỉ thật! Chỉ cần một chút xíu nữa là an toàn rồi. Cậu là con trai mà sao lại bắt tớ trước hả? – Nấm Rơm tức tối cằn nhằn, tiện tay đánh cho Chuối Chiên một cái. Hai chú hộ vệ bất giác nhỏm người dậy nhưng bắt gặp nụ cười tươi rói của Chuối Chiên nên lại thôi.
- Thì tớ cũng có biết là ai đâu. Chẳng qua vô tình đi tới rồi gặp cậu thôi mà.
- Mà sao tìm được tớ?
- Thật ra thì… thấy có cái gì đó kì kì ở một gốc rau nên tớ lại xem thử. Hóa ra là cậu. Hì hì.
- Kì kì? Tớ kì chỗ nào hả?
Ánh mắt Chuối Chiên vô tình liếc nhìn mái tóc của Nấm Rơm. Chẳng khi không cô nàng lại có cái tên đó. Mái tóc xù rối bung lên sau cuộc chạy đua vừa nãy.

Gãi mũi, Chuối Chiên thật thà nói:
- Ờ… mái tóc của cậu… chúng nổi bật giữa vườn rau cải… nên tớ…
- À… Mái tóc này hả? Niềm tự hào của tớ đó! Vậy là cậu nhận ra tớ nhờ mái tóc này hả? – Nấm Rơm hí hửng ra mặt mỗi khi ai đó đề cập đến mái tóc của cô bé. Tuy rằng đa phần mọi người không có hảo cảm lắm với mái tóc này. Nhưng Nấm Rơm cực kì tự hào vì không có ai trong Vương quốc có được mái tóc đặc biệt này. Cô bé cho rằng, khác biệt đồng nghĩa với đặc biệt và điều đó thực sự là một điều đáng tự hào.
- Đúng vậy! Cậu thực sự rất đặc biệt!
Chuối Chiên cũng nhiệt tình khen bạn. Tuy nhiên, khi mà cậu còn đang hí hửng thì bỗng có một bàn tay bất ngờ đập lên vai cậu khiến cậu giật bắn người. Quay người lại, Chuối Chiên hoảng hồn không thốt nên lời.

- Không lo đi tìm mà ở đây trò chuyện cùng người đẹp hen. – Cả Cà Chua, Khoai Lang và Bí Luộc không biết từ lúc nào đã ở ngay sau lưng cậu và đang trưng ra một nụ cười rộng ngoác mang tai.
- Các… các cậu ở đây từ khi nào thế? – Chuối Chiên ngơ ngác hỏi.
- Thì từ cái lúc mà có người nào đó không còn tập trung vào trò chơi nữa, tụi tui cũng rón rén đi ra sau lưng ai kia. – Bí Luộc lém lỉnh trả lời bằng một giọng nghe vô cùng nhột.
Chuối Chiên méo mặt liếc nhanh qua hai chú hộ vệ. Cả hai lúc này đang cười ngặt nghẽo bắt gặp ánh nhìn của Chuối Chiên vội lấy lại vẻ nghiêm chỉnh, và làm lơ coi như không có chuyện gì xảy ra. Quá mất mặt, Chuối Chiên vội nói:
- Thôi được rồi, tớ thua. Tớ sẽ làm lại.
- Rồi có trò chuyện cùng người đẹp nữa không? – Bí Luộc vẫn chưa buông tha, châm chọc.
Nấm Rơm nãy giờ đỏ mặt không nói gì bỗng giãy nảy:
- Nè nè. Lúc nãy tớ trốn chưa được bao lâu đã bị bắt, các cậu còn muốn tớ bị bắt sớm nữa hả? Hu hu.
Thấy Nấm Rơm mè nheo, thủ lĩnh Cà Chua cũng lè lưỡi:
- Thôi thôi. Cho tớ xin. Chơi lại. Làm đàng hoàng đó nha. Không là tối không được về nhà gặp Mẹ đâu đó. Ha ha.

Ra chiều hù dọa Chuối Chiên đâu đó xong, Cà Chua phất tay cho cả lũ chạy đi trốn. Chuối Chiên lại lọ mọ tìm tới gốc Cổ Thụ nhắm mắt niệm thần chú: “Cầu dừa sung đủ xài thơm nho quất chuối cam.”

Mãi tới khi Chuối Chiên phải niệm câu thần chú tới lần thứ hai mươi lăm, tức cậu đã thua năm lần liên tiếp, cũng là lúc trời đã nhá nhem tối, và mặt mũi đứa nào đứa nấy không còn hình dáng của một con người nữa thì cả bọn mới tha cho Chuối Chiên. Thủ lĩnh Cà Chua lại một lần nữa thay mặt cho cả bọn chào tạm biệt Chuối Chiên:
- Hôm nay chơi vui chứ Chuối Hột?
- Ừ. Vui lắm! Tớ trước giờ chưa lúc nào vui như hôm nay cả.

Lời Chuối Chiên nói là thật khi cậu luôn phải đọc sách và tham luận với Vua Cha. Nhưng Cà Chua lại bĩu môi ra vẻ không tin lắm vì cu chàng cho rằng ở cái tuổi này thì mọi đứa trẻ đều đã phải chơi đủ mọi loại trò chơi rồi chứ. Tuy nhiên, cậu vẫn nói:
- Bữa sau ghé chơi tiếp. Nhóm tụi tớ luôn hoan nghênh cậu. – Nói rồi Cà Chua vỗ mạnh vai của Chuối Chiên khiến cậu bạn xém ngã, Cà Chua vội cười trừ nói:
- Xin lỗi! Xin lỗi! Thôi. Hẹn gặp cậu khi khác nhé. Chúng tớ trốn nhà ra đây chơi. Về trễ chắc no đòn quá. Tạm biệt!

Lời tạm biệt thật ra thì Chuối Chiên không nghe rõ, vì lúc đó những gì cậu có thể thấy là bốn cái đầu lúc nhúc chạy nhanh về phía ngôi làng phía Đông. Nhưng điều khiến cậu sững người không phải vì tốc độ phóng đi siêu nhanh của đám bạn mà là câu nói trốn nhà. Phải chăng cả bọn đều trốn ngủ trưa giống như cậu?

“Hóa ra đâu phải chỉ có mình mình là không thích ngủ trưa cơ chứ. Hi hi.” Hí hửng với phát hiện mới của mình, Chuối Chiên cười toe rồi chạy vù về phía lâu đài, bỏ lại hai chú hộ vệ lắc đầu ngán ngẩm dãi nắng cả ngày chạy theo.

“Hẹn gặp lại, các cậu!”
oOo

Chuyện là cả Lâu đài Hoa Quả đã có một tình huống giở khóc giở cười. Sau khi bữa tối đã dọn ra đầy đủ, mọi người đã có mặt ở bàn ăn, riêng một nhân vật không có mặt. Các bạn đoán đúng rồi đấy! Cậu chàng Chuối Chiên lúc này vẫn đang mải miết chạy thật nhanh về lâu đài để thỏa mãn cái bụng rỗng đang kéo còi của mình. Hoàng hậu Sầu Riêng thì lo lắng vì mọi bữa, Chuối Chiên luôn là người có mặt đầu tiên ở bàn ăn nhưng hôm nay khi mọi người đã đông đủ lại không thấy cậu đâu cả. Vả lại, lần đầu tiên cậu ra ngoài chơi, tuy rằng có hai vệ sĩ theo cùng nhưng với tính loắt choắt và sự tinh quái của cậu, nàng sợ rằng hai người vệ sĩ sẽ khó lòng mà kè kè bên Chuối Chiên được.

Trong khi Hoàng hậu Sầu Riêng đang lo sốt vó đi tới đi lui, Đức vua Mít Ngọt phái lính tráng ra ngoài đi tìm Chuối Chiên, thì bỗng có một tiếng khóc quen thuộc vang lên:
- Ta đói. Ta muốn ăn. Cho ta vào gặp Cha Mẹ và Anh Chị đi. Ta là Hoàng tử Chuối Chiên đây mà. Hu hu. Mẹ ơi! Cứu Tí!
- Có chuyện gì mà ầm ĩ bên ngoài thế hả? Có biết là Hoàng thất đang dùng bữa hay không hả? – Đức vua Mít Ngọt nổi giận quát.
- Dạ bẩm Đức vua. Sự là có một thằng nhóc tự nhận là tiểu Hoàng tử, đòi vào lâu đài. Thậm chí cả hai thuộc hạ được cử đi theo tiểu Hoàng tử cũng lầm lẫn. Nhưng mà người này không phải con trai của một kẻ ăn mày thì đích thực là một đứa ăn mày. – Tướng quân Mướp Đắng vội vàng trả lời Đức vua Mít Ngọt.
- Dẫn ta gặp cậu bé đó.
- Để thiếp đi cùng chàng. – Hoàng hậu Sầu Riêng sốt ruột muốn cùng đi để xem có thật là Chuối Chiên trở về hay không?

- Ôi con trai tôi! Sao lại thành ra thế này hả con? – Trong khi Hoàng hậu Sầu Riêng dở khóc dở cười ôm cậu con trai nước mắt nước mũi tèm lem cùng bộ dáng lem luốc thật thê thảm vào lòng, Đức vua Mít Ngọt nổi giận mắng:
- Các ngươi cho rằng tiểu Hoàng tử là một đứa ăn mày? Con trai của một kẻ ăn mày?
- Dạ bẩm. Bộ dáng của tiểu Hoàng tử như thế này thì… thần, thần… – Tướng quân Mướp Đắng vội vàng quỳ ráp xuống đất khó xử, sợ hãi đáp.
- Ngươi sai lính đi khắp Vương quốc tìm xem có một người ăn mày nào không? Nếu tìm được ta sẽ thưởng lớn, còn không được thì mang đầu lại đây cho ta. – Đức vua Mít Ngọt nổi cơn thịnh nộ quát.
- Thần, thần… - Tướng quân Mướp Đắng hốt hoảng – Tội thần đáng chết. Tội thần đáng chết.

Hoàng hậu Sầu Riêng nhẹ nhàng kéo mép quần của Đức vua Mít Ngọt vừa khẽ giọng:
- Đức vua bớt giận. Cũng không nên trách Tướng quân như vậy. Tiểu Hoàng tử cũng đã trở về an toàn rồi. Chàng cũng nên…
- Hừ. Lui xuống hết cho ta. – Phất tay đuổi lính tráng ra ngoài, Đức vua Mít Ngọt quát lớn.
- Dạ vâng! – Trong khi Tướng quân Mướp Đắng và lính tráng trong lâu đài lui xuống thì Hoàng hậu Sầu Riêng dẫn Chuối Chiên đi tắm rửa sạch sẽ. Vừa đi, nàng vừa nói:
- Tí con, sao con lại thành ra như thế này?
(Ở nhà, Chuối Chiên được gọi là Tí và mỗi khi Tí ở trong Lâu đài, bên cạnh gia đình của cậu ấy, chúng ta sẽ dùng danh xưng này để trò chuyện)
- Lát Mẹ tắm cho con con kể Mẹ nghe. Vui lắm! – Tí đáp lại Mẫu Hậu với khuôn mặt đầy nét tự hào. Xem ra lem luốc thế này là một thành công của cậu hôm nay.
- Vậy Mẹ con mình đi tắm thôi. – Hoàng hậu Sầu Riêng buồn cười đáp.
- Đi thôi! – Tí hí hửng đánh tay về phía trước xông pha vào phòng tắm.

Đức vua Mít Ngọt nhân lúc hai Mẹ con đang tắm, thì hỏi chuyện và bàn bạc với Trưởng Hoàng tử Dừa Xiêm cùng Công chúa Dâu Tằm.

Sau khi trút bỏ bộ quần áo dơ bẩn xuống, Chuối Chiên nhảy ùm vào thau nước ấm vừa vỗ bành bạch vừa kể cho Mẫu Hậu nghe:
- Mẹ! Mẹ biết không? Hôm nay Tí đã ra ngoài chơi và gặp được bốn người bạn mới đó. Họ còn chỉ cho con biết được hai trò chơi rất hay nữa.
- Thế con đã biết tên của họ chứ?
- Tất nhiên rồi ạ. Thủ lĩnh Cà Chua này, bom cay Khoai Lang nè, (sở dĩ Chuối Chiên gọi Khoai Lang là bom cay, vì tính đánh rắm không quy tắc của cậu bạn này đã mở rộng tầm mắt cho Chuối Chiên) chàng ngố Bí Luộc và công chúa tóc xù Nấm Rơm. Hi hi.

Nhìn ngắm nụ cười tươi trên môi con trai, Hoàng hậu Sầu Riêng biết được rằng hôm nay Tí đã rất vui vẻ. Thậm chí cậu còn đặt biệt danh cho những người bạn cậu mới gặp lần đầu nữa. Tí chỉ đặt biệt danh cho những ai cậu thật sự yêu quý thôi. Cười vui vẻ cùng con trai, nàng hỏi:
- Vậy Tí con, các bạn đã giới thiệu cho con chơi những trò chơi gì?
- Tụi con chơi tận hai trò lận nhé. Trò Oẳn Tù Tì nè. Mẹ biết trò đó không? Mỗi người phải ra một trong ba loại quả: Chanh, Dâu, Ớt. Chanh thắng Dâu, Dâu thắng Chanh, Chanh thắng Ớt và Ớt thắng Dâu. Con đã thua vì chọn tên của Mẹ đó.
Nhìn khuôn mặt nũng nịu vì thua cuộc của Tí, Hoàng hậu Sầu Riêng cười khổ, vừa tắm tắp cho Tí vừa nói:
- Con kể Mẹ nghe chuyện ngày hôm nay đi.
- Là như thế này… Con ra khỏi thành… gặp được các bạn: Cà Chua, Bí Luộc, Nấm Rơm, và Khoai Lang. Cà Chua chấp nhận con… Con được chỉ hai trò Oẳn Tù… và Trốn Tìm… Chanh, Dâu, Ớt… Dâu thắng Chanh, Ớt thắng Dâu và Chanh thắng Ớt… Con thua trò Oẳn Tù Tì… bắt được Nấm Rơm… năm lần… Về nhà…
Tí cứ ngắt đoạn mỗi lần Hoàng hậu Sầu Riêng xối nước lên đầu cậu. Điều đó khiến cho câu chuyện của cậu trở nên khó hiểu, tuy nhiên Hoàng hậu Sầu Riêng cũng đã nắm hiểu được câu chuyện của cậu. Nàng quả thật là thông minh!

Gia đình Hoàng gia lại tề tựu bên bàn ăn với những món ăn bốc lên mùi thơm phức. Tí lại một lần nữa kể lại câu chuyện của chuyến đi ngày hôm nay cho mọi người nghe. Nhìn những nụ cười trên môi mọi người, cậu biết rằng câu chuyện của mình thực sự thú vị, và chắc chắn Vua Cha sẽ cho cậu tiếp tục ra ngoài chơi. Tí cứ hí hửng vừa kể vừa cười rồi lơ đễnh dính cơm lên mặt khiến cả nhà cười òa lên. Không khí hạnh phúc, ấm áp trong lâu đài theo ánh nến lấp lánh vương tỏa ra màn đêm lạnh lẽo bên ngoài.

Ánh sáng ấm áp từ ngọn nến trong lâu đài vươn xa mãi, vươn tận tới một nơi tối tăm nhỏ bé nơi góc đường để lộ ra một bóng người. Trông kĩ lại thì đó là một lão già quần áo rách nát thật tội nghiệp và dơ bẩn. Tuy nhiên chiếc mũ ông đang đội lại trông cực kì lạ mắt, mang đến cho người đối diện một cảm giác huyền bí và không tầm thường như vẻ ngoài của ông. Bộ râu trắng dài ôm kín khuôn mặt hốc hác của ông đối lập với bóng tối nơi đây. Đôi mắt sáng và sâu làm ông trông cực kì thâm sâu khó dò. Lạ lùng thay, từ khuôn mặt khắc khổ kia, một nụ cười bí ẩn pha chút ấm áp nở ra và hướng về phía ánh sáng phát ra. Rõ ràng đây là một ông lão nghèo đói. Phải chăng Đức vua Mít Ngọt đã sai khi nói trong toàn Vương quốc Trái Cây không thể tìm thấy một người ăn mày nào? Nụ cười bí ẩn kia có ý nghĩa gì và thân phận của ông lão trong bóng đêm là ai? Không ai rõ, chỉ biết rằng, đích đến của nụ cười bí ẩn kia chắc chắn là Lâu đài Hoa Quả, cùng năm bóng người tươi cười không hay biết rằng mọi cử chỉ của họ đều được thu vào trong đôi mắt sáng huyền bí kia.
 
#4
Ngay buổi sáng hôm sau, khi những chú gà chỉ vừa cất tiếng gáy đầu tiên báo hiệu ngày mới đã tới, Tí đã tưng bừng chạy vội sang phòng của anh cả Hard để kéo người anh trai dậy tham gia vào trò Trốn Tìm với cậu như thỏa thuận tối hôm trước.

Tương tự như Chuối Chiên, Dừa Xiêm và Dâu Tằm cũng có tên riêng ở nhà là Hard và Wing. Chúng ta sẽ sử dụng Hard để gọi Dừa Xiêm và Wing để gọi Dâu Tằm khi cả hai ở cùng với gia đình.

- Anh Hard. Dậy nhanh đi. Anh đã hứa với em là hôm nay chơi trò Trốn Tìm cùng em cơ mà.

- Cho anh xin đi Tí. Mới sáng sớm thôi, và những chú gà còn chưa gáy xong cơ mà. Cho anh ngủ xíu đi. Cả đêm qua Anh phải chơi cờ với Vua Cha rồi.

- Ứ chịu đâu. Anh đã hứa cơ mà. Dậy dậy đi anh.

Lắc lắc người anh trai không xong, Tí còn trèo cả lên giường nhún nhảy hòng đánh thức người Anh tội nghiệp của mình dậy. Cuối cùng cậu đã thắng.

- Rồi rồi Anh thua. Anh dậy đây nhưng em phải gọi chị Wing dậy rồi mình mới chơi được chứ.

- Dạ.

Chỉ còn nghe thấy một từ, sau đó cả căn phòng yên tĩnh đến lạ thường giống như trước đó chẳng hề có một con quái nhỏ vừa lẻn vào vậy. Hard lắc đầu rồi nhẹ nhàng buông thả cơ thể trở lại chiếc niệm êm ấm thân thương. “Chờ hai chị em chạy qua đây rồi hẵng dậy cũng không muộn. Oaaa.” – cậu đã nghĩ như thế trước khi mí mắt nặng nề nhắm tít lại.

- Chị Wing! Dậy chơi với Tí nào!

Chưa thấy người nhưng giọng la của Tí đã vang vọng đến tận phòng của Wing. Số là Tí không dám tự tiện chạy tót vào phòng của chị mình, vì cậu đã được dạy rằng phải biết tôn trọng sự riêng tư của người khác dù là trong gia đình. Điều cậu mới làm với anh Hard thật ra chỉ vì cậu rất thân thiết với anh trai, và anh cũng không cằn nhằn gì về điều đó trong khi nếu là chị Wing, hẳn là cậu sẽ bị đá đít ra ngoài, và cậu sẽ chẳng có cơ hội gì mà rủ rê nữa cả.

“Trời ơi. Con quỷ nhỏ này lại tới sớm thế sao trời.” – Vừa nghĩ, Wing vừa cuộn tròn người vào chiếc chăn bông ấm áp rồi quên luôn cả Tí bên ngoài.

- Chị Wing. Chị Wing ơi. Chị Winggggg!!!

Không thể chịu đựng được với tiếng rống kinh khủng khiếp của Tí, Wing đành phải bật dậy và cáu gắt:

- Thằng quỷ nhỏ. Chờ chị một chút.

- Không chịu. Chị cho em vào rồi hai chị em mình qua bên anh Hard rồi mình đi chơi. Chị…

- Rồi rồi vào đi.

Sau khi Tí vào phòng thì Wing cũng đi đánh răng rửa mặt chuẩn bị đi chơi.

Một ánh mắt hoảng sợ lộ ra dưới lớp chăn bông. Hard hoảng hốt! “Trời. không ngờ thằng quỷ nhỏ này lại la dữ dội như vậy. Xem ra mình đành phải sẵn sàng trước khi hai chị em tới rồi.” Vừa thở dài, Hard đành lẳng lặng rồi chiếc giường thân yêu và lê xác đi chuẩn bị.

oOo

Một lát sau, cả Hard, Wing và Tí đều cả có mặt ở vườn bách uyển. Thành thật mà nói, Hard và Wing cũng rất háo hức được chơi trò chơi mà Tí đã giới thiệu. Nói gì thì nói, Hard cũng chỉ là một chàng trai mười bốn tuổi còn Wing thì mới chỉ là một cô bé mười một tuổi. Cả hai đã dành cả tuổi thơ của mình vào những trang sách. Không hề ghen tị với em mình, Hard và Wing đều đặc biệt yêu thương em. Cả hai cũng đã được vui chơi cho tới khi cả hai lên 10, nên chúng biết rằng thời gian này là khoảng thời gian đẹp đẽ và đáng nhớ nhất của tuổi thơ dành cho Tí.

- Được rồi. Chúng ta chơi thôi. Tí giải thích luật chơi cho tụi anh nào. – Hard cất tiếng.

- Vâng. Là như thế này. – Tí nhanh nhảu đáp rồi thuật lại toàn bộ luật chơi cho anh chị mình.

Cậu đã thuộc nằm lòng luật chơi rồi vì đã không biết bao lần trong đêm qua cậu lẩm bẩm lại toàn bộ luật chơi mà.

- Anh đã hiểu rồi. Bây giờ chúng mình sẽ tìm địa điểm chơi và tìm người thua nhé? – Hard vẫn là người bắt đầu.

- Dạ. – Cả Wing và Tí đồng thanh.

- Anh thấy gốc Sồi này rất thích hợp và cả khoảng vườn này nữa. Hai đứa thấy thế nào?

- Theo ý anh cả. – Hai chị em lại tiếp tục đồng thanh.

Cả ba lại theo thể lệ chơi trò Oẳn Tù Tì trước và vẫn như thường lệ, Tí lại là người thua. Có vẻ cậu chàng không có duyên với trò chơi đầy may rủi này. Hard và Wing cười mỉm bí ẩn nhìn khuôn mặt bí xị của Tí khi cậu đang lê bước về gốc Sồi.

- Em đọc thần chú nha. Hai anh chị trốn đi đó. Đừng để em bắt được à. – Tí tỏ ra tự tin.

- Yên tâm đi nhóc. – Wing đáp.

- Để coi em tìm anh như thế nào đây. – Hard không chịu thua.

- Cầu sung vừa đủ xài thơm nho quất chuối cam. – Tí vừa nhắm mắt vừa đọc ba lần câu thần chú. Vì số lượng người chơi khá ít và khu vườn cũng không quá rộng, nên cả ba anh em đã thỏa thuận là sẽ giảm số lượng câu thần chú lại.
Khi cậu mở mắt nhìn quanh thì hai Anh Chị cậu đã lặn mất tăm. Cậu thầm nghĩ: “ Wow! Anh chị nhanh thật! Mình đã đọc thần chú nhanh hơn lần trước nhiều rồi mà.” Rồi cậu cũng cất bước lò dò đi tìm. Lần này khó hơn rất nhiều khi chỉ có hai người để tìm, và khoảng vườn cũng không hề nhỏ. Vả lại, chỉ cần một người an toàn thì coi như cậu đã phải làm lại rồi. Tí nhăn mặt khi nhận ra được sự thật oái ăm này. Không biết rằng Tí liệu có thể thoát kiếp đi tìm để một lần được trốn không?

Bất ngờ, Tí la lên:

- A ha! Chị Wing!

La lên rồi cậu nhanh chân chạy về gốc Sồi để báo cáo:

- Chị Wing ở sau vườn Hồng. Ha ha. Thấy em giỏi hông?

Trong khi Tí đang nghênh mặt đắc thắng thì Wing chỉ nhẹ nhàng cười:

- Lo mà tìm anh Hard kìa. Không là lại làm nữa đó.

“Lại làm?” Các bạn nên biết đây là lần thứ ba liên tiếp Tí phải làm kể từ khi cả ba bắt đầu chơi rồi. Lần đầu thì Hard quá nhanh chạy về gốc sồi khi Tí chỉ vừa rời đi khoảng năm bước. Lần thứ hai thì Wing lại dùng mẹo để dụ Tí đi về giàn Ngọc Lan khi cô bé dùng một hòn đá nhỏ ném về phía đó. Nhưng có một điều Tí không biết là ở lần thứ ba này, Wing và Hard đã thỏa thuận sẽ giảm độ khó lại để Tí tìm ra cả hai. Cả hai sợ rằng cậu em nhỏ bé của mình sẽ nản chí nếu cứ tiếp tục như thế này.

- Anh Hard này. A ha ha ha! – Tí lao như tên bay về gốc Sồi rồi nhảy nhót ăn mừng.

- Được rồi. Vậy là chị làm đúng không? Cả hai anh em lo trốn nhé. Mà thần chú là gì ý nhỉ? – Wing vẫn giữ hình ảnh công chúa của cô bé.

- Cầu sung vừa đủ xài thơm nho quất chuối cam. Ba lần chị nhé. – Tí nhanh nhảu đáp rồi lăm le chạy trốn.

Đây là lần đầu Tí được trốn khi cậu biết trò này. Lúc tìm anh Hard và chị Wing, cậu đã để ý một góc nhỏ rất thích hợp để trốn. Cậu chàng đang cười hăm hở trong lòng.

- Được rồi. Cầu sung vừa đủ xài thơm nho quất chuối cam. – Nói là làm, Wing nhắm mắt đọc thần chú liền.

Hai anh em Hard và Tí nhanh chân chạy trốn thật nhanh. Tí vụt tới góc nhỏ nọ rồi len lỏi cơ thể chui tọt vào trong, thật may là cơ thể cậu vừa vặn lọt vào bên trong. Nhưng oái ăm thay là cậu hoàn thành khít với nơi này, đến nỗi cậu thậm chí đang co tròn và không thể di chuyển tay, chân hay đầu.

Phía ngoài, Wing đã làm tới lần thứ ba như Tí vì anh Hard không hề nương tay chút nào. “Quá giỏi!” Wing cũng đã rất cay cú rồi, nên khi anh Hard vừa an toàn là cô bé chỉ cảm thán một câu, rồi quay lại vào gốc Sồi niệm thần chú, chẳng hề quan tâm nơi Tí trốn đang ở đâu. Cuộc trốn tìm ba người bây giờ vô tình trờ thành cuộc truy tìm của Hard và Wing. Tí lúc này đang cực kì không thoải mái. Cơ thể cậu đã mỏi rã rời ra từ lâu rồi, nhưng tuyệt nhiên cậu không lên tiếng. Cậu cho rằng đây là cái giá của việc đi trốn và có được chỗ trốn quá tốt. May mắn là cuối cùng Wing cũng đã tìm được Hard và đang trên đường đi tìm Tí. Lúc này thì cả Hard và Wing mới nhận ra rằng, từ lúc nãy tới giờ không hề nhìn thấy bóng dáng cậu em bé bỏng cũng như tiếng nói của cậu nhóc. Wing cười mỉm đầy tự tin rồi lùng sục mọi ngóch ngách. Vậy mà sau gần một giờ đồng hồ, Wing vẫn chưa tìm được Tí. Lúc này thì cả Hard lẫn Wing đều lo sốt vó chia nhau ra đi tìm Tí. Cả hai chạy khắp nơi và không ngừng gọi tên em.

- Tí ơi! Em đang trốn ở đâu? Ra đi. Chị chịu thua rồi. Tí ơi! – Wing gần như khóc réo gọi Tí.

- Tí. Không giỡn nữa. Tới giờ ăn sáng rồi em. Chị Wing chịu thua rồi kìa. Em mau ra đi. Tí… ! – Hard không còn giữ được bình tĩnh nữa.

Lại gần một giờ nữa đã trôi qua mà cả hai vẫn chưa tìm được Tí. Lúc này thì khuôn mặt của Wing đã ướt đẫm nước mắt. Cô bé vừa sụt sùi khóc vừa chạy loạn lên gọi tên em mình. Hard thì ngoài mặt vẫn bình tĩnh nhưng trong lòng thì nóng như lửa đốt. Bỗng, cậu nghe thấy một âm thanh gì đó. Cậu vội ngăn Wing lại:

- Wing. Suỵt! Em thử lắng nghe xem.

- Hu hu. Nghe gì chứ. Em phải tìm Tí.

- Im lặng coi nào. Em cứ ồn ào như vậy thì lỡ em nó lên tiếng cũng chẳng ai nghe được.

Bị anh Hard la thì Wing cũng dần im lại, thút thít một lúc thì đúng thật cô bé cũng nghe thấy tiếng gì đó. Cả hai anh em lần theo tiếng động này, được một lúc thì cả hai tìm thấy Tí đang co ro trong một góc nhỏ nơi cuối vườn. Hard và Wing lúc này mới thở phào nhẹ nhõm rồi bật cười. Chuyện là lúc này cậu chàng út nhà ta đang co ro trong góc, vừa ngủ vừa ngáy “nhè nhẹ” trông cứ như một chú chuột túi nằm gọn trong chiếc túi của chuột mẹ vậy.

Cả hai không nhịn nổi nữa bật cười to lên. Một phen hú tim mà cậu nhỏ này lại có thể ngủ ngon lành như vậy. Thật hết biết. Tiếng cười to làm Tí giật mình. Nhận ra giọng cười của anh chị mình, cậu vội hỏi:

- Ủa. Em bị bắt rồi hả?

Thật chịu thua với cậu nhóc này! Khiến mọi người lo phát điên lên rồi nằm ngủ ngon lành, đã vậy vừa thức dậy thì liền hỏi đã bị bắt chưa. Hard lên tiếng:

- Em thắng rồi. Chị Wing chịu thua rồi nên cả hai anh chị mới đi tìm em đây. Không ngờ có ai đó đang ngủ ngon lành nhỉ. Còn không mau ra ngoài rồi đi ăn sáng hả?

- Anh… Chị… Em không ra được. – Sau một hồi ngơ ngác loay hoay thì Tí mới nhận ra hoàn cảnh của mình.

- Hả? Em vào được mà không ra được là sao? – Chị Wing lên tiếng hỏi.

- Em cũng không biết nữa. Em phải nằm như thế này từ lúc đầu rồi đó. Anh chị cứu em ra đi. Hu hu.

Cậu nhỏ này quá hài rồi. Wing nhịn cười mà chảy cả nước mắt. Hard thì vội quay mặt đi chỗ khác nhưng nhìn kĩ thì rõ ràng hai bên vai đang rung lắc rất dữ dội. Sau khi cười thỏa thích, cả hai mới đem cậu em đang cuộn tròn bên trong kia ra ngoài rồi phủi bùn đất ra cho Tí. Thật là lần nào Tí cũng dính bụi bẩn hết, lần trước cũng một người bụi bặm, lần này cũng không kém gì. Cả hai lắc đầu. Không biết Phụ hoàng khi thấy Tí lúc này liệu có nổi điên không nữa.

oOo

Sau đó ba anh em lén lút lẻn vào trong phòng Hard. Lúc này, cả ba cần đưa ra chiến lược để làm sao thoát được sự tinh mắt và thính mùi của Phụ hoàng và Mẫu hậu trong bữa sáng sắp tới.

Hard lên tiếng:

- Như thế này đi, Anh và Tí sẽ tắm trước, trong khi đó thì Wing, em hãy lẻn qua phòng Tí lấy cho em ấy một bộ quần áo mới. Sau đó Anh và Tí sẽ xuống dưới ăn trước rồi lựa lời nói với Phụ thân và Mẫu hậu. Em cứ tắm rửa sạch sẽ rồi xuống dưới sau.

- Tại sao em phải là người tắm sau cùng chứ? – Wing mè nheo. Cô bé cảm thấy bản thân có khả năng đối mặt với nguy hiểm bị phát hiện, tuy chẳng qua chỉ là việc sắp xếp tắm rửa mà thôi.

- Vì em là con gái. – Hard phản pháo.

- Ơ hay. Con gái thì lại phải càng được miễn mấy vụ nguy hiểm như thế này chứ.

- Em thật khờ. Vì em là con gái nên dễ dàng đột nhập phòng Tí với lí do kêu em nó dậy. Còn tắm sau cùng thì em thỏa thích tắm bao lâu cũng được, vì em là con gái mà. Không phải sao?

- Ý! Anh nói em mới thấy đúng là như vậy thật. Vậy mình quyết định như thế nhé. Anh lại Tí đi tắm đi. Em qua phóng Tí lấy quần áo rồi quay lại sao.

Quay qua Tí, Hard sẵn giọng nói:

- Đi nào! Anh em mình tắm chung.

- Yeah! – Tí hí hửng reo lên.
 
#5
Cuối cùng thì cả gia đình đã có mặt đầy đủ tại bàn ăn. Lúc này Đức Vua Mít Ngọt mới lên tiếng:
- Bây giờ giải thích cho Cha biết chuyện gì đã xảy ra mà tới bây giờ Cha và Mẹ các con mới được ăn sáng đây?
Cả ba cái đầu cuối gằm xuống. Mãi sau một lúc thục tới thục lui, Tí mới bị Anh Hard thục cho tới rớt khỏi ghế. Cậu lồm cồm bò dậy cười cười nói:
- Dạ. Anh Hard có điều muốn nói đó Cha.

Vừa nói xong cậu liền ngay ngắn ngồi vào đó và trưng ngay bộ mặt ngây thơ, vô tội. Hard thì ngược lại hoàn toàn, mặt mũi tối xầm lại, lẩm bẩm rủa Tí: “Thằng quỷ nhỏ này, bày trò cho đã rồi lại đổ hết cho mình. Tính sao đây ta?” Suy nghĩ đã đời, rốt cuộc thì Hard cũng đành phải liên tiếng khi trông thấy ánh mắt thiếu kiên nhẫn cùng bộ mặt sắp sửa bùng nổ của Vua Cha. Cậu lí nhí:
- Dạ. Con thì tối qua đánh cờ khuya quá nên hôm nay dậy sớm không nổi. Wing thì Cha Mẹ cũng đã biết, em ấy tắm hơi lâu. Tí thì hôm qua thức khuya kể chuyện cho Mẹ nghe nên cũng dậy trễ ạ. – Hard vận dụng toàn bộ nơ-ron thần kinh để bịa lên những lí do chữa cháy.
- Sao như vậy được? – Đang khi Đức Vua Mít Ngọt đùng đùng như trút xuống đầu ba đứa trẻ thì Hoàng hậu Sầu Riêng liền lên tiếng:
- Được rồi chàng. Để con nó ăn no cái bụng đã. Mới sáng sớm, chàng đừng làm mất hòa khí gia đình.
Nghe vợ nói, Đức Vua Mít Ngọt liền cười ôn nhu với nàng, gật đầu tán thành rồi quay qua nói với cả ba đứa:
- Chuyện này ta tạm thời cho qua, các con hãy ăn sáng đi. – Nhưng trái ngược với khuôn mặt tươi cười ngài dành cho Hoàng hậu Sầu Riêng, lúc này cả ba đứa đều đổ mồ hôi hột vì khuôn mặt của ngài nói lên rằng chuyện này chưa xong ở đây đâu. Vì thế nên cả ba chẳng thể nào ăn ngon miệng được, và ăn cứ như mèo ấy. Tuy nhiên, khác với hai anh chị của mình, Tí vẫn thấy ngon miệng như thường nhưng cậu lại cố ý ăn thật chậm vì cậu biết, càng ăn nhanh chừng nào, cậu càng gặp Vua Cha sau bữa ăn nhanh chừng đó.
oOo
Quả đúng như Tí dự đoán. Sau bữa sáng, trong khi Hoàng hậu Sầu Riêng bận chăm sóc vườn hoa ở vườn bách uyển, ba anh em phải tụ họp trước mặt Vua Cha. Lúc này, Đức Vua Mít Ngọt lên tiếng:
- Cả ba đứa, cho ta biết việc gì xảy ra sáng nay.
Đức Vua Mít Ngọt vừa dứt lời, Tí đã lẳng lặng nép sau lưng anh Hard và chị Wing. Lúc này, Hard mới thở dài quay sang Wing nói:
- Thành thật sẽ được khoan hồng đi Wing.
Nhìn khuôn mặt méo mó đến tội của anh trai, Wing lúc trước còn giãy nảy trợn mắt khi Hard đổ mọi thứ cho mình, giờ lại thở nhẹ ra, hắng hắng giọng nói:
- Dạ Cha. Chuyện là Tí có trò chơi mới như em đã kể tối hôm trước, em rủ tụi con cùng chơi sáng nay… Trốn Tìm… không thấy Tí… Ngủ ngon lành… Dơ bẩn quá không dám gặp mặt Cha và Mẹ… Kế hoạch… và bây giờ con đang kể cho Cha nghe. – Wing nhắm chặt mắt kể lại mọi chuyện với tốc độ nhanh nhất cô bé có thể, tuy nhiên cũng rất mạch lạc vì cô bé sợ Cha không nghe rõ lại bắt cô bé kể lại, chắc cô bé sẽ đứng tim mất. Kể xong thì Wing ôm lấy ngực vừa thở dốc vừa rụt rè đưa mắt hướng đến biểu cảm trên gương mặt Cha.

Đức Vua Mít Ngọt lúc này phải nói có một biểu cảm khá là khó giải thích. Một mặt, ngài cảm thấy buồn cười vì câu chuyện của ba đứa con, nhưng mặt khác ngài phải kiềm lòng lại không thể để ba đứa biết ngài đang buồn cười muốn chết vì ngài muốn phạt chúng. Sau một lúc nhăn nhó kiềm lại khiến cho cả ba đứa trẻ hồi hộp dõi theo, Đức Vua Mít Ngọt cuối cùng cũng lên tiếng:
- Chuyện cả ba con đi chơi trong vườn bách uyển lúc sáng sớm, ta không có ý kiến. Vì các con khá là biết giữ yên tĩnh cho mọi người trong Lâu đài, ta và Mẹ các con đều không hề nghe biết. Tuy nhiên, chuyện lạc mất Tí lần này, tuy chỉ là vô tình tai nạn nhưng cũng là lời cảnh tỉnh cho hai đứa – Đức Vua Mít Ngọt nghiêm mặt nhìn Hard và Wing – Hai đứa phải biết em các con là một đứa trẻ tinh nghịch và hiếu động, chỉ cần lơ là một chút là nó sẽ lẩn mất – Nói đoạn ngài lườm Tí khiến cu cậu run bắn người, và càng nép chặt mình vào thân anh Hard – Tuy nhiên, do lần này chưa xảy ra chuyện gì nghiêm trọng, ta tạm tha cho các con việc lạc mất Tí sáng nay. Nhưng ta nghiêm túc nhắc nhở hai con phải để mắt tới em. – Nghe tới đây, cả ba anh em đều không hẹn mà cùng thở nhẹ thoải mái. Chưa được lâu thì Đức Vua Mít Ngọt lại lên tiếng – Còn một vấn đề quan trọng hơn cần được để tâm đó chính là:
- Các con đã nói dối ta và Mẫu hậu. Chỉ một chuyện nhỏ như thế này thôi mà các con đã có thể dối gạt Cha Mẹ mình rồi, thì ta tự hỏi liệu sau này các con sẽ còn dối gạt chúng ta những gì nữa. – Nói tới đây, cả ba cái đầu lại đồng loạt cúi xuống. Đúng là chúng đã dối gạt Cha và Mẹ, tuy không phải chuyện gì nghiêm trọng nhưng thực tế đúng như Vua Cha đã nói, điều đó khiến chúng cảm thấy thật tệ. Lúc này, Hard liền lên tiếng:
- Chúng con xin lỗi Cha! Vì chúng con sợ sẽ bị phạt do tới bàn ăn muộn nên đã phải nói dối. Chúng con không dám nữa đâu Cha. Cha tha lỗi cho chúng con. – Cả Wing và Tí đều gật đầu lia lịa cùng với khuôn mặt mếu máo trông rất thương tình. Cả hai cũng biết là mình đã làm sai như thế nào. Nghe đến đây, Đức Vua Mít Ngọt mới nhẹ nhàng thở ra một hơi. Ngài nói:
- Có lỗi, biết nhận lỗi là tốt. Tuy nhiên, vì phạm lỗi nên cả ba phải bị phạt. Các con cần phải rút ra bài học từ sai lầm này. Do đó… – Khoảng im lặng lúc Đức Vua Mít Ngọt suy nghĩ làm tim bọn trẻ đập liên hồi. Chúng vừa nuốt nước bọt vừa chăm chú dõi theo từng cử chỉ dù là nhỏ nhất của Vua Cha. Đoạn, ngài tiếp tục:
- Hard! Anh cả, người chịu trách nhiệm nhiều nhất cho lỗi này, con sẽ bị phạt không được tham gia lớp Chiến thuật – binh pháp trong vòng hai tuần và thay vào đó, con phải hoàn thành chúng trong tháng tới. Có ý kiến gì không?
- Dạ Cha. Con không. - Ủ rũ cúi đầu, Hard rất buồn. Lớp Chiến thuật – binh pháp là lớp học Hard thích nhất. Cậu hoàn toàn có thể dành cả ngày để tham gia lớp học này, nhưng bây giờ cậu phải tạm xa nó trong hai tuần. Điều đó như một cực hình với cậu vậy.
Mặc kệ bộ mặt đưa đám của Hard, Đức Vua Mít Ngọt hướng tới Wing và lên tiếng:
- Con nghĩ vắng mặt lớp Trang trí hay lớp Ngoại giao sẽ xứng đáng cho lần này Wing nhỉ?

Wing tái hết cả mặt. Cô bé yêu thích hai lớp này rất nhiều. Cô bé yêu việc trang trí, kể cả là trang trí chiếc bàn hay chỉ là một chiếc rèm cửa. Lớp Ngoại giao cũng là một lớp đặc biệt với cô bé. Không biết như thế nào nhưng cô bé đặc biệt giỏi về ngôn ngữ và nắm bắt tâm lí người đối diện. Phải đưa ra quyết định giữa hai lớp học này với Wing quả thực là rất khó khăn. Cô bé cứ cúi gằm mặt, thút thít mãi. Cho đến khi Đức Vua Mít Ngọt thể hiện sự mất kiên nhẫn bằng cách hắng giọng thì Wing mới nín. Tuy nhiên cô bé vẫn phải tốn một khoảng thời gian để trả lời một cách khó khăn rằng cô bé sẽ vắng lớp Trang trí. Cô bé nghĩ tập trang trí trong phòng cũng có thể giúp cô bé nguôi ngoai phần nào.

- Vậy con sẽ phải vắng mặt một tuần lớp Trang trí. Nhất trí không?
- Dạ vâng thưa Cha. – Wing trả lời mà xụ mặt xuống, giọng nói cũng lí nhí.
- Được rồi. Cả hai đứa thi hành hình phạt của mình ngay lập tức. Tí lại đây cho Cha.
Cả Hard và Wing lặng lẽ rời đi. Tuy nhiên cả hai chỉ bước đi vài bước rồi cùng nhìn Cha. Không hẹn mà gặp, cả hai cùng lên tiếng:
- Cha đừng phạt em ấy nặng quá nha Cha.

Đức Vua Mít Ngọt chỉ ừ hử rồi ra hiệu cho hai anh em rời đi. Lúc này, Tí mới rụt rè bước tới bên Vua Cha. Cậu đã được biết hình phạt của anh chị mình. Điều đó khiến cậu run cực kì vì không biết điều gì sẽ xảy đến với mình. Tuy nhiên, Đức Vua Mít Ngọt chỉ nhẹ nhàng ôm cậu vào lòng, ngài xoa đầu cậu và nói:
- Con cảm thấy như thế nào sau khi nhìn thấy anh chị con vì con mà bị phạt?
- Con thấy sợ.
- Tại sao?
- Tại vì Cha sẽ phạt con.

Đức Vua Mít Ngọt khá buồn cười với câu trả lời của Tí và biểu cảm gương mặt cậu nữa. Cứ như cậu sẽ òa khóc bất cứ lúc nào ấy. Nhưng ngài vẫn tiếp tục:
- Đúng là ta sẽ phạt con. Tuy nhiên, ta cần phải cho con biết một vài điều. Con liệu có biết khi con ngủ quên trong khi chơi Trốn Tìm, anh chị con đã lo lắng như thế nào không?
- Con không biết thưa Cha. Lúc đó con ngủ quên mất.
- Chị Wing của con đã khóc rất nhiều. Anh Hard con cũng không còn dáng vẻ tự tin như thường ngày nữa.
Dừng lại một lúc để Tí suy ngẫm, Đức Vua Mít Ngọt lại tiếp tục:
- Anh chị của con rất lo lắng cho con đấy.
Ngài lại nói sau một lúc im lặng:
- Thế con có biết nếu nghe tin con mất tích, ta và Mẫu Hậu con sẽ trở nên như thế nào không?
- Dạ. Con hiểu rồi thưa Cha! Mọi người ai cũng lo lắng cho con cả. Con xin lỗi Cha!
- Đúng như vậy. Gia đình chúng ta luôn yêu thương và lo lắng cho nhau. Một con ngựa đau cả tàu bỏ cỏ. Ta còn nhớ năm con lên ba tuổi, con bị sốt nặng. Mẫu hậu con hai đêm không ngủ chăm sóc con không rời. Thật may là đến ngày thứ ba con đã khỏe lại. Lúc này thì Mẹ con mới an tâm giao con cho vú nuôi chăm sóc sau khi ta năn nỉ nàng hết mực. Ta thật không biết nếu con vẫn sốt đến đêm thứ ba thì liệu nàng có đủ sức chăm sóc con thêm không nữa.

Lúc này Tí đã khóc ướt nhòe hết khuôn mặt. Không còn cảm thấy nét tinh nghịch thường thấy ở khuôn mặt bé nhỏ này nữa mà là một nỗi xúc động vô ngàn. Đức Vua Mít Ngọt xoa đầu con và ôm con vào lòng. Ngài tiếp tục:
- Vậy nên, con lúc nào cũng phải biết lo lắng cho bản thân. Làm điều gì cũng phải nghĩ về gia đình. Cha Mẹ sinh con ra lành lặn, cũng mong muốn con lớn lên khỏe mạnh, lành lặn như vậy. Anh chị con đã quấn quít bên con từ lúc nhỏ, nên sẽ rất lo lắng quan tâm con. Con đã hiểu chưa nào?
- Thưa Cha, con hiểu rồi ạ!
- Giỏi lắm!
- Cha ơi! Lát Cha cho con thăm Mẹ và anh chị con nhé?
- Ừ! Nhưng con nên nhớ, hình phạt cho con vẫn còn đó.
- Dạ vâng. Con sẽ chịu phạt sau khi con gặp Mẹ.
- Được rồi. Con đi đi. Xong thì báo với Tướng quân Mướp Đắng là được.
- Dạ vâng thưa Cha.

Nói rồi Tí trèo xuống người Vua Cha và vụt đi thật nhanh. Cậu không dám bỏ lỡ dù là một khoảnh khắc để xin lỗi anh chị mình cũng như cảm ơn họ. Trong Tí lúc này không còn sự sợ sệt bị phạt nữa, mà là cảm thấy hối hận và có lỗi biết bao tới Hard và Wing. Tí chạy nhanh về vườn bách uyển, nơi mà Hoàng hậu Sầu Riêng đang chăm sóc vườn hoa yêu quý của mình.

- Mẹ! – Một tiếng gọi vang lên. Còn chưa kịp định thần thì Hoàng hậu Sầu Riêng đã được ôm chầm lấy. Thì ra là cậu con trai út cưng.
Nàng xoa đầu con rồi hỏi:
- Sao thế con trai?
- Mẹ ơi! Con cảm ơn Mẹ nhiều lắm!
- Có chuyện gì thế con? – Nhìn khuôn mặt nhỏ nhắn đang rơm rớm nước mắt, Hoàng hậu Sầu Riêng giật mình lau nước mắt con, hỏi. Tí sau đó cũng thuật lại những gì Vua Cha đã nói. Lúc này Hoàng hậu Sầu Riêng mới thở phào nhẹ nhõm. Nàng mỉm cười ôm con nói:
- Cha con nói đúng đó. Chúng ta là một gia đình. Một gia đình thì luôn yêu thương nhau. Con phải luôn biết điều đó và trân trọng mọi người trong gia đình, kể cả bản thân con nữa.
- Dạ thưa Mẹ.
- Ngoan lắm! Thế con muốn ở đây cùng Mẹ chăm sóc vườn hoa hay không nào?
- Con phải gặp anh Hard chị Wing mà Mẹ.
Tí hơi nhăn mặt. Cậu sợ nhất là làm vườn. Vì đơn giản cậu không thể nào nhẫn nại đến mức ngồi hàng giờ liền chỉ để cắt một nhánh cây cho thật ưng ý. Cậu cảm thấy công việc đó thật buồn chán. “Nhưng chắc nó có điểm gì đó nên Mẹ mới thích như vậy.” – Tí thầm nghĩ rồi nhanh chóng chui ra khỏi lòng Mẫu hậu.
- Con đi nha Mẹ. Hì hì.
- Chầm chậm thôi con. – Hoàng hậu Sầu Riêng lo lắng nhắc nhở cậu rồi nhẹ nhàng lắc đầu mỉm cười. Con trai nghĩ gì chẳng lẽ nàng không biết. “Bữa sau chắc phải phạt đứa con trai này của mình làm vườn thôi.” – Nàng nghĩ thầm. Đoạn nàng quay lại công việc nhưng lâu lâu lại chợt mỉm cười vì nhớ lại câu chuyện Tí kể lúc nãy. Nàng mơ hồ hướng mắt đến Điện đường, nơi làm việc của Đức Vua Mít Ngọt, trao gửi một nụ cười và ánh nhìn ấm áp.
oOo
Tiếng gõ cửa vang lên.
- Ai đó? – Hard lên tiếng hỏi.
- Em nè anh Hard. Em vào được không anh?
- Tí hả em? Vào đi chứ. – Hard nhanh tay vỗ vỗ khuôn mặt u ám của mình rồi nhanh chân không kém chạy ra cửa. Cậu vừa mở cửa thì bỗng nhận được một cái ôm thật chặt. Khá bất ngờ và bối rối, Hard cứng người trong một lúc rồi nói:
- Ba phạt đau lắm hay sao nè?
- Em chưa bị phạt mà. – Tí đưa ánh mắt vừa hối lỗi vừa dỗi nhìn anh. Rõ ràng cậu ôm anh vì thương anh, anh Hard lại nói thư thể cậu ôm anh vì bị đòn đau ấy. Một lúc sau, Tí lên tiếng:
- Anh ơi! Em xin lỗi anh nha!
Hơi bất ngờ về lời xin lỗi này. Nhưng chợt nhận ra điều gì đó, Hard chỉ mìm cười xoa đầu em nói:
- Biết lỗi là tốt rồi. Vào phòng anh nào.
Tí đẩy vội anh Hard ra rồi nói:
- Em cũng cảm ơn anh nữa. Cảm ơn anh!
- Hả?
- Em phải qua bên chị Wing. Em đi nha.
Nói là làm, Tí chạy vụt đi, để lại Hard đang ngơ ngác nơi cửa phòng không hiểu chuyện gì vừa xảy ra trong vài phút vừa rồi. Hard mỉm cười, nói khẽ: “Cậu nhỏ nhà ta coi bộ đã lớn hơn rồi!”

Vừa nghe tiếng gõ cửa, Wing liền vội vàng thu dọn đống màu vẽ cô bé đang bày tùm lum trên sàn. Xong xuôi đâu đó, cô bé lên tiếng:
- Ai đó ạ?
- Em Tí nè chị Wing.
Thở phảo nhẹ nhõm, Wing bước lại mở cửa cho em mình. Cũng như Hoàng hậu Sầu Riêng và Hard, Wing cũng nhận được một cái ôm thật chặt và đầy bất ngờ. Khi cô bé còn chưa hiểu chuyện gì thì Tí khẽ lên tiếng:
- Chị ơi em xin lỗi chị!
Nghe giọng nói lí nhí của em mình, Wing bỗng rơm rớm nước mắt. Cô bé vốn nhạy cảm mỏng manh mà. Nhưng không muốn em trai khó xử vì những giọt nước mắt của bản thân, Wing vội quay qua một bên lau nhẹ những giọt nước mắt chực trào ra. Cô bé cốc nhẹ đầu Tí, nói:
- Nói xấu chị để chạy tội với Cha nên xin lỗi chị phải không?
- Ứ ừ. Em xin lỗi chị thật mà! – Biết rằng chị gái chỉ đùa thôi nhưng Tí vẫn giãy nãy.
- Rồi rồi. Thế Vua Cha đã nói những gì. Người có phạt gì em không? Có đau không nào? Đưa chị xem.
Nghe những lời quan tâm này của chị gái, nước mắt của Tí lại rơi ra. “Quả đúng như Vua Cha đã nói, ai cũng yêu thương và lo lắng cho mình hết.” Chợt thấy em khóc, Wing càng hoảng, vội xoay Tí hết bên này tới bên kia, rồi sờ nắn, coi xem em bị đau ở đâu. Lúc này thì Tí đã òa khóc ngon lành. Wing càng rối hơn nữa. Cô bé vội hỏi:
- Em đau ở đâu? Chỉ chị coi nào. Nào lại đây ngồi lên giường. Ngoan. Nín nào.
- Em… không có. Cha chưa phạt… hu hu em. Chị ơi! Em xin lỗi chị! Hu hu.
- Coi nào! Làm chị hết hồn à thằng quỷ nhỏ. – Cô bé lại khẽ mắng yêu em mình, rồi lau đi những giọt nước mắt của Tí. Tí lúc này mới bình tĩnh hơn. Cậu ôm chị mình thật chặt và nói:
- Chị ơi! Em cũng cảm ơn Chị nữa!!!

Và thế là chỉ qua hai trò chơi nhỏ, một sự kiện và một vài câu nói của Đức Vua Mít Ngọt, Hoàng tử Tí của chúng ta đã học thêm được bài học mới: Gia đình là yêu thương!
…oOo…
 
#6
Chuyện gì đến rồi cũng phải đến, Tí lại phải trở lại gặp Vua Cha tuy rằng cậu chẳng hề mong muốn điều đó. Bước chân nặng nề của cậu cuối cùng cũng dừng lại trước mặt của Đức vua Mít ngọt. Nhìn thấy gương mặt đứa con nặng nề đầy lo sợ, Đức vua Mít ngọt nhẹ nhàng kéo Tí vào lòng, ngài ân cần nói:

- Không cần phải lo lắng, ta không bao giờ đánh đập con cái, tất nhiên là trừ những lúc con thật hư.

Tí vừa tươi lên một chút thì câu nói tiếp theo của Vua Cha làm mặt cậu lại ỉu xìu:

- Tuy nhiên, con phải bắt đầu học lớp “Lịch sử các Vương Triều từ Quang đại Khởi Nguyên tới Quang đại Mở.”

Đức vua Mít ngọt đã lên ý nghĩ cho Tí theo lớp học này từ trước rồi. Ngài luôn đau đầu không biết lúc nào là phù hợp để bắt đầu, hôm nay lại là cơ hội tốt nhất rồi. Hoàng hậu Sầu Riêng cũng chẳng thể nào rầy la ngài được. Nghĩ tới đó, Đức vua Mít ngọt cười thầm. Ngài tiếp tục:

- Con bị phạt cấm túc trong hai tuần không được ra khỏi lâu đài để đi chơi. Con phải hoàn thành khóa học vỡ lòng của lớp Lịch sử này. Ngày mai, Giáo sư Bí Ngô sẽ hướng dẫn con trực tiếp. Bây giờ con có thể về phòng mình được rồi.

Từ đầu đến cuối, Đức vua Mít ngọt không hề cho Tí có cơ hội mở miệng nên từ lúc gặp Vua Cha tới khi về phòng, Tí thất thần và im lặng không nói một tiếng nào. Không hiểu vì cậu quá đỗi bàng hoàng hay vì cậu không hiểu chuyện gì đang xảy ra nữa.

Vậy là hành trình học vấn nghiêm túc của Tí bắt đầu từ đây. Đêm hôm đó, Tí đã mơ về một lớp học tử thần, ông Thầy hắc ám và môn học khô khan. Cậu đã phải giật mình tỉnh giấc ba lần trong đêm, và điều đáng sợ là giấc mơ ấy đã cùng lặp lại ba lần với mức độ lần sau kinh khủng hơn lần trước.


oOo

Sáng hôm sau, với đôi mắt thâm quầng, Chuối Chiên lười biếng cuộn tròn trong đống chăn bông. Cậu không thể và cũng không muốn rời khỏi giường một chút nào. “Ông Thầy hắc ám sắp tới rồi.” – Suy nghĩ đó khiến cho Chuối Chiên không dám nhúc nhích, mặc dù lúc này cậu đang quằn quại với cơn buồn đi vệ sinh buổi sáng. Khi mà việc giả ngủ đã đến giới hạn, Chuối Chiên mới lật tung chăn lên và phóng tới phòng vệ sinh. Đột nhiên “Á… a…!” “Ông… ông là ai?” “Hơ hơ, chào Thầy, con chào Thầy.” – Định thần lại sau khi bắt gặp ông Thầy đang dòm chằm chằm khiến Chuối Chiên hoảng hồn. Cậu nhớ rõ là không hề nghe thấy bất kì âm thanh nào chứng tỏ ông đã vào phòng mà? Tuy nhiên, có một chuyện Chuối Chiên đã quên khuấy đi mất, và phải chờ Giáo sư Bí Ngô nhắc nhở thì Chuối Chiên mới sượng mặt:

- Kìa. Con đi thay quần áo đi chứ. Ướt hết rồi còn đâu.

Chuối Chiên đỏ mặt nhìn xuống phía dưới: quần cậu ướt nhẹp cộng với một vũng nước dưới sàn nữa. Thật xấu hổ khi một vị Hoàng tử lại tè dầm như vậy. Cũng tại ông Thầy đột ngột xuất hiện làm cậu hết hồn không kịp kìm lại. Chuối Chiên quay qua ông Thầy cười hì hì rồi chạy vụt vào nhà vệ sinh. Ông Thầy lắc đầu cười rồi cũng nhanh chân đi ra ngoài. Sau khi tắm rửa xong, Chuối Chiên bước ra ngoài ảo não nghĩ về việc dọn dẹp. “Ơ kìa!” – Chuối Chiên ngẩn ngơ khi thấy chăn nệm mới đã được thay, sàn cũng được lau dọn, và phòng của cậu cũng gọn gàng hơn. Cậu đưa ánh mắt ngạc nhiên nhìn ông Thầy – người duy nhất ở trong phòng. Bắt gặp ánh mắt nghi ngờ của Chuối Chiên, ông Thầy chỉ khẽ cười rồi nói:

- Không cần chuẩn bị gì cả. Mọi thứ đã sẵn sàng, Thầy trò ta vào lớp thôi.

- Dạ. – Chuối Chiên nặng nề gật đầu, rồi lẽo đẽo theo sau ông. Tuy nói ông Thầy không quá hắc ám như trong giấc mơ đêm qua, nhưng việc học lớp Lịch sử bản thân nó cũng đã là một cơn ác mộng rồi.


Chuối Chiên cố gắng đi thật chậm. Cậu nhởn nhơ nhìn trời, ngắm đất, lại còn hay vào nhà vệ sinh nữa. Thông thường đoạn đường này Chuối Chiên chỉ mất khoảng bốn phút thôi, hôm nay cậu tốn mất mười bốn phút cơ. Không những thế, vừa đi, Chuối Chiên vừa làu bàu:

- Thầy ơi, hình như con lại bị đau bụng nữa rồi.

- Con cứ tự nhiên sử dụng nhà vệ sinh, ta sẽ chờ con. – Giáo sư Bí Ngô thoải mái đáp.

- Dạ thôi. Con hết đau bụng rồi. – Chuối Chiên rủ đầu, lết bước tiếp tục tới lớp. Đây đã là lần thứ ba Chuối Chiên “đau bụng” rồi. Lần này ông Thầy cũng chỉ trả lời nhẹ nhàng như những lần trước, nhưng điều Chuối Chiên mong muốn là câu nói “hôm nay sức khỏe con không tốt thì để ngày mai học cũng được. Con về phòng nghỉ ngơi đi” cơ.

Giáo sư Bí Ngô chắp hai tay sau lưng, khoan thai bước đi. Ông bật ra một nụ cười mỉm với chiêu trò của Chuối Chiên: “Còn kém lắm.” Chuối Chiên vẫn rũ rượi, lê chân theo sau ông Thầy. Người đi trước thì đỉnh đạc, đạo mạo, người theo sau thì vất vơ, không sức sống. Đây là đi tra khảo hay đi học đây?


oOo

Lớp học thật ra cũng không quá to như trong trí tưởng tượng của Chuối Chiên. Thậm chí còn có thể nói là khá nhỏ. Nó chỉ là một căn phòng rộng như phòng của Chuối Chiên. Phía trước là một tấm bảng, phía dưới chỉ có một bộ bàn ghế. “Rõ ràng là lớp học một người mà.” – Chuối Chiên tiếp tục than vãn sau khi quan sát. Điểm đặc biệt của phòng học là nó có rất nhiều sách. Chuối Chiên chưa bao giờ trông thấy một số lượng sách khổng lồ như vậy bao giờ. Kệ sách tứ phía, mỗi kệ lại có rất nhiều sách, phải tới hàng trăm cuốn. Chưa hết, trên trần cũng có một kệ sách nữa. Quanh phòng lại có các chồng sách cao mỗi góc. Có thể nói, ngoài khu vực dạy học ra, căn phòng chính xác là một kho chứa sách. Đến cả cánh cửa sổ cũng được tận dụng để sách được. Chuối Chiên có cảm giác là vì phải tìm một phòng để dạy học, ông Thầy đã dọn dẹp “cái nhà kho” này, để biến nó thành một phòng học tạm thời ấy.


(Hình ảnh chỉ mang tính chất minh họa)

Chuối Chiên không cảm thấy khó chịu về phòng học. Cậu cảm thấy thinh thích cái mùi là lạ trong phòng. Nhìn quanh phòng, Chuối Chiên bị choáng ngợp bởi số lượng sách ở đây. Đa phần sách trong phòng đều đã cũ, nhưng chúng không bám bụi bẩn, mà vẫn thoang thoảng mùi thơm như những cuốn sách mới. “Những cuốn sách này hẳn phải được bảo quản rất tốt!” – Chuối Chiên cảm thán. Chuối Chiên chun mũi hít hít mùi sách trong phòng. Cậu vô thức nhắm mắt hòa mình vào mùi thơm này. Chuối Chiên cảm giác như mình đang đứng giữa những ngọn tháp được xếp bằng sách. Thậm chí cậu còn thấy mình cao lớn ngang những ngọn tháp này nữa, cảm giác như có thể ôm trọn những tháp sách này mà hít lấy hít để mùi thơm của chúng. Còn đang mơ màng thì Chuối Chiên giật mình mở mắt bởi tiếng nhắc nhỏ của ông Thầy:

- Chúng ta ở đây để học chứ không phải để mơ màng. Tỉnh dậy nào Chuối Chiên.

Chuối Chiên vẫn hơi tiếc rẻ cảm giác hưởng thụ kia, cậu chép miêng một cái rồi theo chân ông Thầy vào bàn học, đầu vẫn quay ngang ngửa ngắm nhìn những kệ sách. Giáo sư Bí Ngô tằng hắng giọng để kéo sự chú ý của Chuối Chiên về. Đoạn, ông nói:

- Ta gọi là Bí Ngô. Từ hôm nay ta sẽ là Thầy của con, dạy môn “Lịch sử các Vương Triều từ Quang đại Hắc Ám tới Quang đại Mở.” Như con đã thấy, căn phòng này chính là nơi lưu giữ kiến thức cho lâu đài Hoa Quả. Những cuốn sách nơi đây đã có từ Quang đại Hắc Ám và được bổ sung, bảo dưỡng cho tới tận ngày hôm nay. Tuy nhiên, những gì con thấy cũng chỉ là một phần nhỏ trong kho tàng sách của Vương quốc mà thôi. Sách là sự học, sách vô biên bởi sự học cũng vô biên. Ta hi vọng là con có thể làm bạn với những cuốn sách, mở mang kiến thức và trở thành một vị Hoàng tử mẫu mực, nhận được sự tôn trọng của mọi người.

Chuối Chiên thật ra chẳng hiểu mà cũng không để tâm lắm đến những thứ như tôn trọng và mẫu mực này nọ mà ông Thầy đang nói. Cậu chỉ có một thắc mắc sau khi nghe ông nói và lập tức lên tiếng:

- Thầy ơi. Sao Thầy đọc sách nhiều mà Thầy không được làm Vua hả Thầy? Thầy có kiến thức uyên bác cơ mà? – Đây thực sự là câu hỏi rất khó mà chỉ những đứa trẻ không suy tính gì mới dám hỏi. Tuy nhiên, đây cũng không phải là lần đầu Giáo sư Bí Ngô được hỏi như vậy. Trước đây thì Dừa Xiêm và Dâu Tằm cũng đã hỏi ông những câu tương tự như vậy. Do đó, không chút bối rối, ông trả lời:

- Ta không thể làm Vua vì Vương quốc này đã có một vị Vua anh minh hết mực là Cha con. Tuy nhiên, ta cũng rất lấy làm tự hào khi có thể đem những kiến thức có được để hỗ trợ, và tham vấn cho đức Vua. Con nói xem, liệu kiến thức của ta liệu đã được sử dụng vào mục đích tốt?

- Vâng. Thế khi nào bắt đầu học hả Thầy?

- Ngay từ khi bước chân vào phòng học này, bài học đã bắt đầu rồi con trai à. – Giáo sư Bí Ngô khàn khàn trả lời. Mắt nhìn thẳng vào Chuối Chiên và mỉm cười nhẹ.

Quả thật đúng như ông nói, phần giới thiệu kiến trúc, cùng với tầm quan trọng của sách là bài kiểm tra của ông đối với mọi đứa học trò. Và ông rất vui mừng khi đến giờ phút này, Chuối Chiên đã giúp ông khẳng định một điều rằng tương lai của Vương quốc Trái Cây sẽ thực sự thịnh vượng. Vì trước đó, cả Dừa Xiêm và Dâu Tằm cũng hào hứng hỏi về tiết học. Bất cứ đứa trẻ nào sau phần kiểm tra mà đòi hỏi về bài học đều tiếp thu bài rất tốt, có đam mê và hiểu biết, đồng thời sau khi hoàn thành thì chúng thực sự ứng dụng được bài học vào thực tế trong khi số còn lại thì không làm được điều đó. Vương quốc Trái Cây xem ra sẽ có ba vị lãnh đạo anh minh sáng suốt trong tương lai đây.

Bỏ qua một bên chuyện xúc động vui mừng. Giáo sư Bí Ngô quay trở lại khuôn mặt nghiêm nghị cùng vẻ bí ẩn tiếp tục đáp lời cho cậu bé đang giữ khuôn mặt ngơ ngác kia:

- Con vừa vượt qua được bài kiểm tra đầu vào của ta. Được rồi, lại đây ngồi đi. Hôm nay chúng ta sẽ nghiên cứu sơ khởi một chút lịch sử các Vương triều cũng như nguồn gốc của Vương quốc. Ta chắc con sẽ rất thích thú. Lại đây nào.

Chuối Chiên lon ton chạy lại. Cậu cảm thấy ông Thầy mới này cũng thú vị. Ông ấy không khô khan như trong tưởng tượng của cậu, ở ông có nét bí ẩn cuốn hút cậu muốn theo học. Khi Chuối Chiên lại gần, Giáo sư Bí Ngô lôi ra từ giá sách một cuốn sách mỏng, và trông có vẻ là cuốn mới nhất trong cả giá sách. Lúc này, ông lên tiếng:

- Đây sẽ là cuốn sách con cần trong hai tuần này. Cuốn “Trái Cây – Vương quốc đáng tự hào.” – Giáo sư Bí Ngô lắc lắc cuốn sách trước mặt Chuối Chiên.

- Tức là con sẽ phải mang cuốn sách này đi tới lớp đúng không ạ?

- Đúng và không đúng. Con sẽ phải mang cuốn sách này tới lớp, đó là điều bắt buộc. Bên cạnh đó, cuốn sách này phải trở thành người bạn đồng hành của con, bên cạnh con luôn luôn trong suốt hai tuần tới.

- Tức là giống như con dao găm nhỏ này sao thưa Thầy? – Con dao găm Mandazi này là vật chân truyền mà Đức vua Mít ngọt trao cho tất cả con cái của mình. Ngài đã căn dặn bọn trẻ luôn mang con dao găm này bên mình bất kể lúc nào. Cả Dừa Xiêm, Dâu Tằm và Chuối Chiên đã được chỉ dẫn để sử dụng thuần thục con dao này từ lâu. Nó giống như là một lớp học vỡ lòng mà bất kì Công chúa, Hoàng tử nào cũng phải học.

- Cuốn sách không nhất thiết phải luôn luôn ở trong người con như vậy. – Giáo sư Bí Ngô đính chính – Ta mong muốn con học một chương sách mỗi ngày. Tuy nhiên, thời gian cho lớp học là có hạn, nên con sẽ cần phải đọc thêm sau giờ học để hoàn thành yêu cầu này của ta. Bên cạnh đó, con cần làm một bài báo cáo cho chương sách con vừa hoàn thành, đồng thời, đọc và nghiền ngẫm phần một của bài học tiếp theo trước khi tới lớp. Con đã hiểu chưa nào?

- Dạ thưa. Con cũng chưa hiểu rõ lắm ạ.

- Không sao. Trong một hai ngày đầu, ta sẽ hướng dẫn cụ thể cho con.

- Dạ vâng. Con cảm ơn Thầy!

- Được rồi. Bài học của chúng ta bắt đầu.

Chuối Chiên nhanh chóng ngồi ngay ngắn ra vẻ chăm chú nghe giảng. Cậu cũng cảm thấy hiếu kì về ông Thầy trước mặt, và cả những bài học của ông. Có thể nói, việc đưa một đứa hiếu động như Chuối Chiên ngồi im đã được coi là một thành công của Giáo sư Bí Ngô.

- Như đã nói, lớp học này mang tên “Lịch sử sơ lược các Vương triều từ Quang đại Hắc Ám tới Quang đại Mở.” Con có suy nghĩ gì về tên gọi của môn học?

- Dạ thưa Thầy, chắc là lịch sử từ nơi tối tăm tới nơi tươi sáng hơn chăng? Con có nghe từ “Hắc Ám” và “Mở” nên con cho rằng là như thế ạ.

- Rất thú vị. Đúng hơn, lịch sử tồn tại của chúng ta bước qua ba Quang đại: Quang đại Khởi Nguyên hay còn gọi là Hắc Ám, Quang đại Chiến, và Quang đại Mở là Quang đại mà hiện tại chúng ta đang sống.

Giáo sư Bí Ngô tiếp tục:

- Theo đó, Quang đại Khởi Nguyên nói về sự hình thành của vạn vật, của sự sống và cả Vương quốc. Đó là lí do tại sao nó được gọi là “Khởi Nguyên”. Ở Quang đại này còn xuất hiện “Hắc Ám”, kẻ thù nguyên thủy của tổ tiên chúng ta.

Chuối Chiên bỗng nhiên giơ tay:

- Thưa Thầy, nói như vậy là ở Quang đại này không được yên bình như chúng ta ạ?

- Đúng vậy. Vương Quốc Hướng Dương và Vương Quốc Hắc Ám là hai Vương quốc đầu tiên trong lịch sử. Họ cũng đã xảy ra mâu thuẫn ở giai đoạn này. Chúng ta sẽ tìm hiểu sâu hơn vào tiết học sau. – Thầy Bí Ngô trả lời bằng một giọng trầm khàn, cùng ánh mắt sâu nhìn thẳng vào Chuối Chiên. Nụ cười nửa miệng của ông thật kích thích trí tò mò của Chuối Chiên.

Chuối Chiên cau mày và vội vàng lật sách tới tựa đề: "Vương Triều Khởi Nguyên: Ánh sáng – Bóng tối" nhưng nhanh chóng bắt gặp cái hắng giọng đầy ẩn ý của Thầy, cậu đóng cuốn sách lại, nhe răng cười trừ tiếp tục nghe giảng.

Giáo sư Bí Ngô bắt đầu bài giảng:

- Mỗi Quang đại được chia nhỏ ra bởi các Vương Triều. Có bốn Vương triều tất cả trong Quang đại Khởi Nguyên. Chúng ta sẽ lần lượt tìm hiểu về họ trong những tiết học sau. Tiếp theo đó là Quang đại Chiến. Đây là Quang đại u tối và đáng sợ nhất trong lịch sử. Quang đại này kéo dài 70 năm thì đã đến hơn 60 năm là chiến tranh. Tuy nhiên, Quang đại Chiến lại đem lại rất nhiều bài học, nhiều kiến thức cho chúng ta sau này. Lượng kiến thức từ hai Quang đại này hiện nay vẫn được trân trọng và ứng dụng.

Đang đà tiếp tục, Giáo sư Bí Ngô lại phải dừng lại vì cánh tay không chịu yên kia của Chuối Chiên lại lần nữa giơ lên. Ông gọi:

- Hỏi đi Chuối Chiên.

- Vâng thưa Thầy. Nếu là chiến tranh thì chẳng phải những bài học đều là về đánh nhau sao ạ? Chúng ta hiện tại còn cần biết về điều này sao? Con cảm thấy cuộc sống ở Vương quốc Trái Cây đang rất tốt mà?

- Không sai. Cuộc sống hiện tại của chúng ta rất tốt, là vì chúng ta vẫn áp dụng những bài học từ quá khứ. Con còn câu hỏi gì nữa không?

- Vậy chúng ta sẽ lại gặp chiến tranh sao ạ?

- Điều đó ta không biết, nhưng ta hi vọng chúng ta sẽ không gặp chiến tranh. Không ai mong muốn điều đó cả.

Trầm mặc một lúc như đang suy nghĩ gì đó, Giáo sư Bí Ngô không để ý ánh mắt Chuối Chiên nhìn Thầy có vẻ mơ hồ xen lẫn lo lắng. Bỗng Giáo sư Bí Ngô lên tiếng:

- Được rồi, chúng ta tiếp tục. Sau Quang đại Chiến là Quang đại Mở. Là Quang đại chúng ta đang sống, dưới sự trị vì anh minh của Đức vua Mít Ngọt.

Chuối Chiên sung sướng nghe Thầy khen Vua Cha. Trong khi cậu đang hí hửng đung đưa chân qua lại, Giáo sư Bí Ngô lại làm cậu mất hứng:

- Chúng ta tạm nghỉ vài phút. Sau đó ta sẽ có một vài hoạt động cho con. Được không nào?

- Dạ vâng. – Vừa đáp xong là Chuối Chiên liền vọt ra ngoài chạy nhảy. Phải đến lúc Giáo sư Bí Ngô lôi cậu về lại lớp học cậu mới yên ắng ngồi vào bàn học. Thật sự là hai con người khác nhau hoàn toàn: một Chuối Chiên chăm chú, không ồn ào, tuy cậu rất hay cắt ngang lời giảng của Giáo sư Bí Ngô để đặt câu hỏi, và một Chuối Chiên ồn ào, náo nhiệt, lăng xăng bên ngoài lớp học.


(Harry Potter film series - Snape)
Giáo sư Bí Ngô bắt đầu tiết học sau giờ nghỉ giải lao bằng một câu hỏi:

- Con đã được giới thiệu sơ lược về lịch sử của chúng ta. Vậy con có thể cho ta biết suy nghĩ của mình không?

- Thưa Thầy, con cảm thấy cuộc sống của hiện tại là tốt nhất. Thứ nhất, con nghĩ hiện tại sẽ phát triển hơn lúc trước. Thứ hai là chúng ta không phải trải qua chiến tranh như những Quang đại trước ạ.

- Hay lắm. Thế cho ta biết tại sao con cho rằng Quang đại của chúng ta phát triển hơn những Quang đại trước?

- Chẳng phải Thầy có nói là chúng ta học được rất nhiều bài học từ quá khứ sao ạ? Thầy còn nói vì chúng ta áp dụng những bài học đó mà có được cuộc sống như hôm nay. Mà cuộc sống hiện tại chẳng phải rất yên bình và tốt đẹp sao ạ?

Giáo sư Bí Ngô khẽ mỉm cười. Ông hài lòng với sự tập trung và lắng nghe của Chuối Chiên. Tuy nhiên, ông nhanh chóng chuyển thành nụ cười bí ẩn, và tiếp tục hỏi:

- Vậy con cho rằng ta giỏi hơn con hay con giỏi hơn ta?

- Thầy giỏi hơn con ạ. Thầy hỏi gì mà kì thế ạ?

- Theo như con nói, vì ta giỏi hơn nên con học hỏi ta. Phải không?

- Dạ vâng. Nếu Thầy không giỏi thì Vua Cha sẽ không để con đến chỗ Thầy học đâu.

Trong khi Chuối Chiên vừa phồng má trả lời vừa nhíu mày bối rối với câu hỏi của ông Thầy, Giáo sư Bí Ngô lại tiếp tục hỏi cậu:

- Vậy chúng ta học từ các Quang đại trước, vậy thì họ phải giỏi hơn chúng ta chứ? Và vì họ giỏi hơn nên họ phát triển hơn, không phải sao?

Tới lúc này thì Chuối Chiên chỉ biết nhăn mặt gãi đầu lí nhí nói: “Con… con…”

Không đợi đến lúc Chuối Chiên gãi tróc cả da đầu ra, Giáo sư Bí Ngô lên tiếng giải cứu cho cậu:

- Ha ha. Câu hỏi này ta hi vọng con sẽ trả lời được sau khi kết thúc lớp học. Đừng vội.

- Vâng. – Chuối Chiên nhanh nhảu đáp liền. Cậu chàng cười tươi thấy rõ. Quả thật ông Thầy đã cứu cậu một phen trông thấy. Điều này càng khiến cậu thêm yêu thích ông. Trong lúc Chuối Chiên còn đang tí tởn vui mừng thì Giáo sư Bí Ngô nghiêm chỉnh nói:

- Đọc sách đóng vai trò cực kì quan trọng trong việc học môn này. Do đó, Thầy hi vọng con sẽ chăm chỉ đọc sách.

- Vâng. Con sẽ cố gắng thưa Thầy.

- Được rồi. Dù rằng ta tin tưởng, mong con sẽ chăm chỉ đọc sách. Tuy nhiên ta vẫn sẽ theo dõi việc đọc sách của con. Để làm được việc này, ta cần con tìm về một mảnh Lá Thuộc Bài.

- Lá Thuộc Bài sao Thầy? Con chưa nghe qua loại lá này bao giờ cả.

- Đây là lá của một loại cây thần kì mọc xung quanh thư viện hoàng gia. Với mỗi cuốn sách con đọc, con chỉ cần kẹp mảnh Lá Thuộc Bài ở nơi con tạm dừng, nó sẽ tự động ghi nhớ thông tin của trang sách đó, và con có thể tiếp tục đọc tại nơi con bỏ dỡ cho dù có qua nhiều năm đi chăng nữa. Đó cũng là cách để ta kiểm tra việc con có đọc sách hay không.

- Thần kì quá Thầy ơi. Vậy lỡ như…

Chưa để Chuối Chiên kịp nói hết, Giáo sư Bí Ngô đã cắt ngang:

- Đương nhiên ta có cách chống lại việc gian lận đọc sách. Và sẽ không có trường hợp nào thoát được cả. – Câu nói kèm ánh nhìn răng đe khiến Chuối Chiên hoảng sợ nuốt nước bọt đánh “ực” một cái. Cu cậu vội vàng cười trừ bởi Thầy đã đọc được suy nghĩ của cậu. Giáo sư Bí Ngô tiếp tục:

- Vì lẽ đó, ta cần con ở khu vườn phía sau thư viện, tìm Lá Thuộc Bài mình ưng ý nhất. Sau khi con có được mảnh lá ưng ý, hãy kẹp nó vào lòng bàn tay của con, sau đó đọc to câu thần chú sau đây. –Vừa nói Thầy Bí Ngô vừa đưa cho Chuối Chiên một mảnh giấy ố vàng kèm theo lời dặn không được mở ra cho tới khi có được Lá Thuộc Bài.

Chuối Chiên vâng dạ rồi cẩn trọng nhận lấy mảnh giấy thần chú. Cậu cho mảnh giấy ngay vào túi áo vì sợ lỡ nó sẽ rơi đâu mất. Giáo sư Bí Ngô dặn dò một lần nữa rồi cho Chuối Chiên rời đi. Ông không quên dặn dò thời gian buổi học tiếp theo cùng lời chúc Chuối Chiên tìm được mảnh lá ưng ý.


…oOo…
 
#7
“Lạo xạo, lạo xạo” – Tiếng lá cây cứ vang lên khe khẽ giữa cái không gian yên tĩnh của thư viện hoàng gia thu hút không ít ánh mắt tò mò dòm ngó ra ngoài cửa sổ. Nhưng những ánh mắt này nhanh chóng thu hồi sau khi biết được người phát ra âm thanh kia là ai. Và đương nhiên, đó là Chuối Chiên, người vẫn đang chuyên tâm đi tìm Lá Thuộc Bài của mình.

“Rầm!” – lại một âm thanh nữa vang lên. Nhưng khác với cái âm thanh khe khẽ kia, âm thanh này rõ ràng là phải lôi kéo tất cả mọi người trong thư viện tới rồi. Và đúng là như vậy, những ô cửa sổ của thư viện chật kín những người là người với con mắt chữ O miệng chữ A, tò mò không biết vị Hoàng tử kia lại làm nên chuyện gì nữa đây.

Trong số những cặp mắt hiếu kì thì cũng không thiếu những cặp mắt lo lắng. Những đôi lông mày nhíu lại này chỉ dãn ra khi bóng hình nho nhõ khẽ cựa quậy và chui ra khỏi bụi rậm ở góc tường. Trong số những người theo dõi đó, một tiếng kêu lớn vang lên:
- Tam Hoàng tử! Ngài không sao chứ?
- Vâng thưa trường thủ thư. Con không sao. Chỉ là… – Chuối Chiên gãi đầu ngại ngùng ậm ờ.
- Chỉ là sao thưa Hoàng tử?
- Chỉ là con không với tới nhánh lá kia được. – Vừa nói, Chuối Chiên vừa chỉ tay vào một nhánh Lá Thuộc Bài rất đẹp phía trên cao. Nhánh cây quả thật cao quá tầm với của Chuối Chiên.
- Thần có thể giúp Hoàng tử nếu người muốn. – Trưởng thủ thư cúi người nói.
- Vâng. Như vậy thì thật tuyệt quá!


Chuối Chiên đã có được nhánh Lá Thuộc Bài mà cậu ưng ý. Nhanh chóng cho nhánh lá vào tập sách, Chuối Chiên không quên cám ơn Trưởng thủ thư và vội vàng chạy về phòng vì gần tới giờ cơm trưa rồi.


(Hình chỉ mang tính chất minh họa. Photographer: Fumitoshi Iku)

oOo

- Aaaaaa!!! Thật là cực hình mà. Không được học lớp Chiến thuật – Binh pháp thì còn đâu niềm vui đến lớp nữa! – Hard lúc này đang than thở trong phòng. Cậu vò đầu rồi đưa hai tay lên trời rống lên thật to. Nhớ lại hôm qua, cậu đã phải kiềm lòng lắm mới không quỳ xuống khóc lóc xin Vua Cha đổi hình phạt khác. “Không được đến lớp học mình ưa thích đúng là cực hình mà. Thật là! Lần này thật sự chơi dại rồi.” – Hard ủ rũ.

- Dù sao thì cũng phải chịu thôi, cũng chỉ có hai tuần mà thôi. Cố lên! – Vỗ vỗ mặt tự trấn an bản thân, Hard bước nhanh vào phòng tắm rửa mặt và tay để chuẩn bị xuống ăn trưa với gia đình.

Cùng lúc đó, trong phòng của Wing, cô bé đang mân mê con búp bê bằng vải :
- Ôi! Búp bê ơi! Chị không được tham gia lớp Trang trí trong một tuần đó. Em có biết đó là môn học chị yêu thích nhất không? Bỏ nhiều buổi học như vậy thì làm sao chị theo kịp bạn bè, làm sao chị học được nhiều cách trang trí phòng và làm đẹp cho em đây. Hu hu.

Wing ôm búp bê vào lòng, sau đó lại ngụp đầu vào người búp bê vải rưng rưng khóc. Hình ảnh Tí chạy tới ôm lấy mình hôm trước vụt qua trong tâm trí khiến Wing bỗng nhẹ lòng hẳn. Nhẹ mỉm cười rồi lau đi những giọt nước mắt, cô bé bước nhanh vào phòng tắm rửa mặt, trấn tỉnh tinh thần lại rồi bước xuống phòng ăn.

Lúc này, tại bàn ăn, Hoàng hậu Sầu Riêng đang nhăn mặt với Đức vua Mít ngọt, nàng nặng nhẹ:
- Sao chàng lại phạt con nặng như vậy? Chàng chỉ cần nhắc nhở con là được thôi mà.
- Như vậy không được. Ba đứa đều cần phải nhận thức được sự an toàn của chúng là rất quan trọng. Hơn nữa, nói dối là tội lớn. Con nó cần phải được răn đe từ bé để chúng không dám sai phạm nữa. – Đức vua Mít ngọt nhanh chóng nghiêm mặt. Ngài thường xuyên nhường nhịn vợ trong nhiều trường hợp, nhưng ngài luôn rất nghiêm khắc và cương quyết trong cách dạy con.
- Thần thiếp hiểu, nhưng chàng thấy đó, Cả Hard và Wing đều rất ham học, hai đứa còn đặc biệt yêu thích hai môn Chiến Thuật – Binh Pháp và Trang Trí nữa. Chàng phạt con như vậy liệu có hơi quá không? – Hoàng hậu Sầu Riêng mau chóng điều chỉnh giọng nói.
- Phạt như vậy con mới không dám nói dối lần nữa, và thận trọng hơn trong những việc chúng sẽ làm sau này, không để phạm lỗi nữa.
- Nhưng mà…
- Không nhưng nhị gì cả. Ta không cho chúng một trận đã là rất nương tay rồi. Vả lại ta làm như vậy cũng có lí do của ta. – Còn đang nóng giận nhưng Đức vua Mít ngọt lại đổi giọng rất nhanh. Ngài sợ rằng người vợ yêu kiều của mình sẽ nổi giận. Ngài biết rõ rằng tuy nãy giờ lời ngài nói không sai, nhưng nếu cứ tiếp diễn như vậy thì ngài sẽ là người lãnh chịu hậu quả khôn lường. Và quả đúng như vậy, Hoàng hậu Sầu Riêng có vẻ hài lòng với điều này, nàng vội hỏi:
- Lí do của chàng là gì?
- Thứ nhất, ta muốn cho con một thời gian nghỉ ngơi. Việc chúng bị lôi kéo vào trò chơi của Tí chứng tỏ chúng cũng muốn thư giãn.
- Chà! Không ngờ chàng lại tinh tế như vậy đấy. – Hoàng hậu Sầu Riêng tinh nghịch nháy mắt với chồng. Đức vua Mít ngọt thì làm như không thấy ánh mắt chọc ghẹo của vợ mình, ngài vẫn tiếp tục:
- Thứ hai, ta muốn tạo điều kiện cho con suy nghĩ về sự lựa chọn của chúng. Liệu rằng hai môn học này có phải là điều chúng yêu thích thực sự không? Và chúng có muốn tiếp tục theo học hai lớp này hay không? Khoảng thời gian một – hai tuần có lẽ là thời gian tốt để con suy nghĩ.
- Quả đúng là như vậy. – Hoàng hậu Sầu Riêng gật gù tỏ vẻ đồng ý. Đoạn, nàng lại hỏi:
- Vậy chàng phạt con như vậy ngoài răn đe chúng, còn lại chỉ vì nghĩ cho Hard và Wing thôi sao?
- Nàng quả nhiên hiểu ta. Tất nhiên không chỉ với Hard và Wing. Tí cũng sẽ học được nhiều điều thông qua lớp dạy của Giáo sư Bí Ngô.
- Thiếp có nghe nói qua về Giáo sư Bí Ngô này. Nghe nói ông ấy là người uyên thâm nhất trong triều. Chàng quả là biết chọn mặt gửi vàng!
- Không những là người uyên thâm nhất, ông ấy thật ra còn là quân sư ngầm của ta. Và tính cách cùng lối dạy của ông ấy chắc chắn có thể trị được một đứa tinh nghịch như Tí.
- Quân sư ngầm? – Hoàng hậu Sầu Riêng ngạc nhiên. – Đây là lần đầu tiên thiếp nghe chàng nói về điều này.
- Ha ha. Không có gì để nói về con người này ngoài việc ông ấy là bạn đồng học của ta với một vị Giáo sư lúc xưa. Chúng ta thân nhau từ đó và ông ấy cùng theo ta từ Cuộc chiến Vương quyền cho đến tận bây giờ. Có thể nói, ngoài nàng và gia đình ra, ông ấy là người ta tin tưởng nhất.
- Có vẻ còn nhiều bí mật mà ngài chưa cho thần thiếp biết nữa. – Hoàng hậu Sầu Riêng gửi đi một ánh mắt dò xét về phía người chồng của mình.
- Ha ha ha. Nàng đang ghen sao? Cũng không thể nói là bí mật được. Chúng là việc trong quá khứ và cũng không phải việc gì tươi đẹp lắm nên ta không muốn nhắc chúng trước mặt nàng. Tất nhiên, nếu nàng muốn biết, ta đều có thể kể hết nàng nghe.
- Thần thiếp hiểu mà, thưa Bệ Hạ. Người là một người chồng, người cha mẫu mực của gia đình và một người trị vì giỏi của đất nước này.

Đức vua Mít ngọt mỉm cười hạnh phúc với vợ. Sau đó ngài lại rơi vào im lặng, ánh mắt lơ đãng nhìn về một miền xa xăm nào đó. Một khoảng kí ức ùa về…

Khác với những đời vua chúa trước. Đức vua Mít ngọt không thuộc dòng dõi hoàng gia, và đương nhiên ngài không được truyền ngôi. Thời điểm đó, khi vẫn còn là một chàng trai mười bốn tuổi, bằng đúng tuổi của Hard bây giờ, chàng trai tên Mít Ngọt đã đem quyết tâm thống nhất đất nước giữa Cuộc chiến Vương quyền lúc bấy giờ. Kể từ sau Vương triều Bình, với thắng lợi của Liên minh ba Vương quốc Hoa Hòe, Rau Củ và Trái Cây trước Liên minh Vương quốc Cổ Thụ, Thân Leo và bè cánh Cỏ Gai thì một cuộc chiến ngầm giữa Hoa Hòe, Rau Củ và Trái Cây vẫn xảy ra nhằm chiếm lấy vị trí độc tôn của mình tại phương Bắc.


oOo


(Nguồn: Internet)

Với khát khao của một chàng trai mười sáu tuổi, Mít Ngọt đã vượt mọi khó khăn để tìm học vị sư phụ trong truyền thuyết, đại Pháp sư Ô-liu. Không ai thực sự biết xuất thân của vị Đại Pháp sư này, cũng không ai rõ vị Đại Pháp sư này liệu có tồn tại hay không. Có một lời đồn đã được truyền từ hàng ngàn năm rằng ông ấy được Đấng Tạo Hóa gửi xuống để giúp người được chọn thống nhất đất nước. Trước đó, ở những Vương triều Khởi Nguyên và Vương triều Chiến, luôn có những giai thoại cho rằng có một vị kì bí đã xuất hiện giúp đỡ các vị Vua giành thắng lợi. Vị kì bí nọ sau đó liền biến mất không chút tung tích. Mít Ngọt vốn không phải người tin vào truyền thuyết nhưng cậu cũng đã theo học rất nhiều vị Giáo sư, Tướng quân nhưng chưa người nào cho cậu một cảm giác rằng cậu sẽ thành công với những điều đã học. Do đó, nếu tin vào truyền thuyết là ngu ngốc thì Mít Ngọt vẫn muốn lựa chọn điều này, vì cậu thực sự không còn sự lựa chọn nào khác nữa rồi.

Theo truyền thuyết thuật lại, Đại Pháp sư Ô-Liu sống tại một thung lũng xa xôi, đó là nơi trú ngụ của rồng. Để đến được nơi này, Mít Ngọt phải vượt qua bảy ngọn núi, bốn cánh rừng, và cậu chỉ có một cơ hội duy nhất để qua “cửa” vào nơi ẩn thân của vị đại Pháp sư này. Sau khi lục tìm không biết bao nhiêu cuốn sách cổ, hỏi han vô số người về nơi bắt đầu chặng đường của mình, cuối cùng thì Mít Ngọt cũng tìm được đến chân núi Hỷ - Hân hoan, một trong bảy ngọn núi mà Mít Ngọt phải vượt qua. Mít Ngọt nghe được rất nhiều câu chuyện về ngọn núi Hỷ này. Nghe đồn rằng tại nơi đây, chưa bao giờ vắng tiếng cười, nhưng những tiếng cười này lại vang lên thăm thẳm ở xa và lâu dần trở thành một điều ám ảnh của những người dân sống quanh đây, khiến họ phải dọn đi nơi khác. Tuy nhiên ở đây vẫn có vài quán nước tự phát mọc lên cho những vị khách như Mít Ngọt nghỉ chân.

Mít Ngọt lân la tìm tới một quán nước gần đó. Cậu hỏi chuyên với cô chủ quán và biết được có không ít những chàng trai cũng có cùng chí hướng như mình. Họ đã đặt mục tiêu vượt ngọn núi Hỷ này nhưng chưa có người nào trở về. Người chủ quán còn nói, những tiếng cười vẫn vang lên kia chính là của những người đã mạo hiểm đi chinh phục ngọn núi này. Điều này làm Mít Ngọt thật sự rất băn khoăn: “rốt cuộc bí mật của ngọn núi này là gì?” Quyết định không vội vàng lên đường, Mít Ngọt nán lại tại quán nước này thêm để tìm hiểu. Cậu lân la hỏi han các hàng quán xung quanh. Mỗi nơi một chút ít thông tin, nhưng chưa nơi nào cho cậu thông tin đột phá về bí mật xung quanh ngọn núi Hỷ kia.

Mít Ngọt dừng chân tại một lò rèn. “Lò rèn này có vẻ sẽ là địa điểm thích hợp để mình tìm hiểu đây.” Lò rèn không quá lớn, nhưng nó lại là cửa tiệm lớn nhất ở đây. Vì chỉ có duy nhất một lò rèn ở khu vực này. Tuy nhiên, nó lại khá tạm bợ khi chỉ được dựng lên từ hai bức vách hai bên. Hai khung cửa sổ được tạo ra thủ công để ánh sáng và gió trời lưu thông. Mái che tuy cũ kĩ nhưng chắc chắn, đủ để che mưa gió. Hai bên vách ngăn treo rất nhiều vũ khí: kiếm, đao, cung tên, giáo, … Lò rèn này có vẻ đắt khách khi từ xa thì Mít Ngọt đã nghe tiếng búa đập liên hồi rồi. Có hai lò nung ở hai hướng Đông, Tây. Trong mỗi lò vẫn đang nung hai thanh thép ửng đỏ. Ông bác thợ rèn thì vẫn đang cặm cụi với từng đường búa của mình, không hề để tâm đến sự xuất hiên của Mít Ngọt. Mít Ngọt cẩn thận quan sát một chút rồi tìm cách bắt chuyện với ông bác thợ rèn:
- Chào bác.
- Chào cậu. – Ông bác thợ rèn tiếp lời Mít Ngọt mà không ngẩng đầu lên. Ông vẫn đang tập trung vào thanh thép đỏ hồng trước mặt.
- Dạ bác, hiện tại thì thứ vũ khí nào là được ưa chuộng nhất ạ? – Mít Ngọt không vì thái độ của ông bác mà khó chịu, cậu hỏi.
- Kiếm hiện tại là vũ khí được ưa chuộng nhất. Tuy nhiên, để làm ra một thanh kiếm tốt thì lại không dễ dàng gì.
- Bác đang tạo một thanh kiếm ạ?
- Trông ta giống như đang rèn kiếm à? – Ông bác thợ rèn ngẩng đầu nhìn thẳng Mít Ngọt, giọng nói mang nét trào phúng hỏi ngược lại.
- Tôi thực sự không biết. – Mít Ngọt đưa tay gãi mũi, rồi tiếp tục. – Thế bác đang rèn gì ạ?
- Ta chỉ đang luyện tập thôi, để có những nhát búa đều đẹp sau này. Mà nhờ cậu nên tôi không luyện tập được nữa rồi. – Ông bác hằn học nói rồi cho luôn thanh thép vào chậu nước bên trái khiến nước sôi lên bắn tung tóe.
- Bác làm thợ rèn lâu chưa ạ? – Mít Ngọt cẩn thận ghìm giọng hỏi, ánh mắt liếc khẽ về phía ông bác.
- Hơn nửa đời ta đã làm thợ rèn. Cha ta khi xưa là một người thợ trong đoàn thợ rèn của Đức vua Cẩm Chướng tại Vương quốc Hoa Hòe. Ta học được từ ông rất nhiều và đã tự mình phát triển như hiện tại.
- Thật đáng ngưỡng mộ! Cả bác và cha của bác. – Mít Ngọt buộc miệng thốt lên. Sau đó cậu hơi xấu hổ với cái nhìn kinh ngạc của ông bác, khẽ ậm ừ giọng, hỏi sang chuyện khác. – Vậy bác có thể cho tôi hỏi rằng tại sao bác lại lưu lạc tới vùng này? Tôi thấy ở đây có vẻ hoang vắng, không hề có cảm giác sẽ có nhiều người tìm đến mua vũ khí?
- Cậu nói cũng không sai. Nhưng dạo gần đây, rộ lên một tin đồn về một vị đại Pháp sư kì bì nào đó khiến rất nhiều người tìm về đây và do đó, lò rèn này của ta luôn rất được ủng hộ. – Ông bác chỉ tay về phía hai bức vách đang treo đầy vũ khí làm mình chứng cho lời nói của mình. Mít Ngọt chưa kịp đặt tiếp câu hoi thì liền có tù tì hai ba chàng trai trông rất lực lưỡng tìm tới lò rèn. Hai trong số họ muốn mua kiếm và đang tìm lựa thanh kiếm phù hợp với mình. Người còn lại thì yêu cầu ông bác sửa lại thanh kiếm có vẻ hơi sứt mẻ cho hắn. – Đấy! Cậu thấy chưa? Tôi đã nói mà. – Nói rồi bác thợ rèn mang thanh kiếm lại lò nung, lúi húi sửa thanh kiếm cho người nọ.

Mít Ngọt đi về phía quán nước đối diện âm thầm quan sát. Cậu cảm thấy như có gì đó không đúng lắm. Cậu vô tình bắt gặp ánh mắt tên muốn sửa kiếm ánh lên tia gian ác khi cậu lướt qua hắn. Hai người nọ cũng có vẻ không quan tâm tới những thanh kiếm đang treo, mà như đang tìm kiếm thứ gì đó quanh lò rèn hơn. Ông bác thợ rèn cũng có vẻ để ý đến việc của hai người nọ, mặt ông trông có vẻ ngưng trọng hơn nhiều. Cuối cùng thì bác thợ rèn cũng sửa xong thanh kiếm, ông giao lại kiếm và nhận tiền công. Người nọ đưa tiền cho ông và hỏi ông bác:
- Này lão già! Ông có biết gì về hạt Hoa Sen Hồng hay không?
Mít Ngọt ngạc nhiên khi nghe tên kia nhắc tới Hoa Sen Hồng. “Nó là loài hoa gì? Có liên hệ đến thanh kiếm hắn cầm trên tay chăng?” Ánh mắt ông bác chợt rúng động nhẹ rồi nhanh chóng trở lại bình thường. Ông đáp:
- Hoa Sen Hồng? Tôi chưa từng nghe về loài hoa này trước đây. Cậu tìm Hoa Sen Hồng làm gì thế?
- Hừ. Ta nghe nói, để vượt qua ngọn núi phía trước thì phải có hạt cây Hoa Sen Hồng. Chỉ là không biết ông có giữ chúng hay không thì cho huynh đệ ta vay vài hạt để lên đường đó mà. – Ánh mắt hắn trở nên thâm hiểm cùng nụ cười nửa miệng như thể hắn biết rõ ông bác này đang giữ thứ hắn cần.

Mít Ngọt chưa hết ngạc nhiên về thông tin Hoa Sen Hồng thì lại tiếp tục ngạc nhiên với việc ông bác thợ rèn đang giữ hạt cây Hoa Sen Hồng thần kì này. Vẫn chưa vội liên quan, Mít Ngọt vẫn âm thầm quan sát tiến triển bên kia đường. “Quả thật ông bác để lộ sơ hở rồi. Không biết đám người kia có nhận ra được hay không.” – Trước khi biết về thông tin hạt Sen Hồng từ miệng tên kia, Mít Ngọt dám chắc rằng ông bác thợ rèn có biết về hạt Sen Hồng. Bằng chứng là câu trả lời lúc trước của ông rất mâu thuẫn. “Không có ai lúc trước lại nói ‘chưa hề nghe qua về Hoa Sen Hồng’, ngay sau đó lại đặt một câu là ‘tìm Hoa Sen Hồng có việc gì thế’ cả. Thông thường người ta sẽ hỏi ‘đó là loài hoa gì’ hoặc ‘cậu đang tìm nó à’ cơ. Ông bác quá bất cẩn rồi.” – Mít Ngọt thầm nghĩ. Cậu vẫn giữ im lặng theo dõi tình hình bên lò rèn của ông bác. Bên kia đường, bác thợ rèn cười giả lả đáp:
- Ha ha. Cậu thật khéo đùa. Ta đây quanh năm chỉ có sắt thép làm bạn, nào có cơ hội đụng chạm hoa hòe mà có thể có hạt Hoa Sen Hồng gì đó được. Ha ha.
- Ông cũng khéo giấu lắm, lão già. Nhưng câu nói lúc nãy cùng lời trò chuyện của ông với thằng nhóc ngoài kia đã lật tẩy ông rồi. – Mặc kệ bộ mặt ngạc nhiên của ông bác thợ rèn, người cầm kiếm vẫn tiếp tục nói kèm theo một nụ cười khẩy:
- Ông xuất thân từ Vương quốc Hoa Hòe, và khi nãy ông có nhắc đến “hoa hòe”. Ta được biết, cư dân của Vương quốc này những khi nhắc tới các loài hoa đều có giọng trang trọng đặc biệt. Ông bị lật tẩy rồi ông già à. Ha ha ha. Còn không mau giao ra hạt Hoa Sen Hồng? nếu không thì đừng trách anh em chúng tôi trở mặt. – Nói đoạn, hắn hất tay ra hiệu cho hai người còn lại vây sau lưng bác thợ rèn. “Có vẻ chúng tính dùng vũ lực với ông bác đây.” – Mít Ngọt khẽ động đậy thân người. Tuy cậu không muốn rước lấy rắc rối nhưng ở ông bác này có điều gì đó khiến cậu không muốn ông bị thương.

- Các cậu có vẻ đã điều tra kĩ về ta rồi. Ha. Sống đến chừng này tuổi, đây là lần đầu tiên ta bị đe dọa. Các cậu khá đấy. – Ông bác thợ rèn cười tự tin đáp lại tên mang kiếm. Dáng vẻ tự tin của ông khiến cho ba tên kia chần chừ. Đoạn, gã mang kiếm gầm lên rồi ra lệnh cho hai người còn lại lao vào ông bác. Hai tên kia nhanh chóng chộp lấy hai thanh kiếm treo trên tường rồi xông về phía ông bác. Ông bác không tỏ vẻ hốt hoảng gì, chỉ nhẹ nhàng ngã người vế phia sau tránh hai đường kiếm nọ rồi theo đó rút ra một thanh kiếm trong một ngăn kéo ở đâu đó. Ông nhanh chóng xông vào ba người kia giao chiến.
Mít Ngọt ở ngoài quan sát, quả thật kiếm pháp của ông bác rất cao diệu, đúng là kiếm pháp của Vương quốc Hoa Hòe. Bộ pháp của ông cũng rất điêu luyện. Ông không để bản thân bị vây hãm bởi ba người mà dùng những đòn đánh liên hoàn, cùng những bước di chuyển lạ lùng để thoát khỏi vòng vậy. Chỉ tiếc ông bác đã lớn tuổi, lại chỉ đơn thân chọi ba. “Tuy rằng hiện tại ông vẫn đang giữ thế cân bằng với ba người nọ, nhưng xem ra cũng không còn kiên trì được lâu mà sẽ rơi xuống thế hạ phong thôi.” – Quả đúng như Mít Ngọt dự đoán, ông bác đã rơi xuống thế hạ phong và có vẻ ông đang rất chật vật. Dù ông cũng đả thương đối phương ít nhiều nhưng nếu cứ tiếp diễn thế này, ông bác khó lòng cầm cự lâu hơn được.

Bỗng, Mít Ngọt đột ngột bật dậy khỏi chỗ ngồi, phóng về phía ông bác thợ rèn, cậu rút ra con dao găm cha cậu đã trao, tiếp một đường kiếm rồi sau đó xoay người nhanh tay đâm về phía tên vừa ra đòn. Nhân lúc ba người kia còn kinh ngạc, Mít Ngọt kéo tay ông bác chạy đi. Ba người nọ bị bất ngờ không kịp phản ứng với hành động của Mít Ngọt. Họ không ngờ rằng một thằng nhóc ở ngoài lại dám ngang nhiên xông vào phá đám như vậy. Tuy nhìn thấy hai người bỏ chạy nhưng ba người không vội đuổi theo, một trong số họ đã bị thương và cần được băng bó trước. Thế là Mít Ngọt và ông bác thợ rèn thoát nạn.


…oOo…
 
#8
Thở hồng hộc trên đường, Mít Ngọt và ông bác thợ rèn phải tìm một cánh rừng nhỏ rồi trốn ở đó. Cả hai biết rằng ba người kia sẽ không dễ dàng bỏ qua cho họ. Quả đúng như vậy, tuy một trong số chúng vẫn đang băng bó và có thể nhìn thấy vết máu loang ra từ đó, nhưng không vì thế mà người họ tỏ ra lơ là trong việc tìm kiếm. Mít Ngọt và ông bác nín thở nằm rạp xuống mặt đất, trốn trong bụi rậm. Cả hai có thể nghe rõ tiếng tim mình và của người kia đập nhanh như thế nào. Tiếng bước chân và tiếng lá cây xung quanh bị ba người kia chặt chém càng lúc càng rõ càng khiến họ căng thẳng hơn. Mít Ngọt nhặt một hòn đá nhỏ rồi khéo léo thảy nó về hướng khác. Cả ba người kia phát hiện âm thanh lạ bèn đổi hướng tìm kiếm.

Ba người nọ tìm kiếm hồi lâu rồi giận dữ chửi rủa bỏ đi. Mít Ngọt đoán rằng họ rồi cũng sẽ chỉ quanh quẩn quanh lò rèn tìm kiếm cái hạt cây Hoa Sen Hồng gì đó. Mít Ngọt sau khi kiểm tra một lúc mới quay lại phía ông bác rồi băng bó cho ông. Vì biết đường xa vất vả nên Mít Ngọt luôn chuẩn bị thuốc men bên người phòng trường hợp dùng tới. Ông bác mất một lúc mới điều hòa được nhịp thở, sau đó lên tiếng:

- Cảm ơn cậu! Cậu đã cứu ta một mạng đấy.

- Không có gì thưa bác.

Nhận thấy vẻ chần chừ của Mít Ngọt , ông bác thợ rèn mỉm cười nói:

- Cứ hỏi. Ta sẽ trả lời cho cậu.

Mít Ngọt ngạc nhiên với câu nói của ông. Ông lão biết cậu sắp sửa hỏi gì sao. Dè chừng hỏi:

- Bác biết tôi sắp hỏi gì sao?

- Ha ha. Ai tới cái nơi khỉ ho cò gáy này mà không có cùng một mục đích hả cậu. Ta ở đây bao năm cũng thấy không ít nên không còn lạ gì nữa. Nào, hỏi đi!

Nghĩ cũng không có gì để giấu, Mít Ngọt cũng thành thật hỏi:

- Chuyện về hạt cây Hoa Sen Hồng là sao ạ, thưa bác?

- Ha ha. Hoa Sen Hồng. – mặc kệ bộ mặt ngượng ngùng vì bị bắt tẩy của Mít Ngọt, ông bác nói tiếp:

- Hoa Sen Hồng là một loài cây quý hiếm, nghe đồn được tìm thấy ở đầm Óc Chó. Người nào có hoa này bên người thì không bao giờ âu lo nữa.
Mít Ngọt lại tiếp tục nhăn mày, trực tiếp hỏi:

- Nhưng tại sao ba người kia lại muốn có hạt của nó? Vả lại còn muốn cướp trên người bác nữa. Chẳng lẽ chuyện này có liên quan đến việc vượt qua ngọn núi Hỷ?

- Chuyện này đúng thật là có liên quan. Nếu có hạt Hoa Sen Hồng để ăn trong quá trình vượt núi Hỷ, thì đó là một sự trợ giúp rất lớn. Chỉ là không biết bọn kia làm sao biết được điều này.

Vẫn mờ mịt về câu trả lời của ông bác, Mít Ngọt mạo muội lên tiếng hỏi:

- Hạt Sen Hồng trợ giúp như thế nào hả bác?

Ánh mắt ông bác đột nhiên trở nên ngưng trọng, giọng nói của ông cũng nhanh chóng trở nên huyền bí, ông nói:

- Bí mật của Hạt Sen Hồng cũng liên quan đến bí mật của núi Hỷ. Cậu biết vì sao ngọn núi này được gọi là núi Hỷ không? – Đưa ánh mắt nhìn về phía Mít Ngọt, ông bác nhận được cái lắc đầu chân thật thì cười lớn rồi nói:

- Ngọn núi Hỷ này có thể làm cho bất cứ ai đặt chân đến liền trở nên hoan hỉ trong lòng. – Nhận thấy vẻ bình tĩnh của Mít Ngọt ông bác mới bắt đầu nói thêm. – Nhung niềm hân hoan này không bao giờ dừng. Cậu biết hậu quả của việc luôn hân hoan cười chứ?

Mít Ngọt nuốt nước bọt khi tưởng tượng cảnh cậu phải cười từ ngày này qua tháng nọ. Chỉ nghĩ thôi cũng thấy thật khủng khiếp rồi. Bất chợt một giọng cười lớn vang lên từ xa làm Mít Ngọt lạnh hết cả sống lưng.

- Ha ha ha. Đó chính xác là những gì ta vừa nói đấy cậu nhóc à. Tiếng cười cậu vừa nghe khi nãy xuất phát từ núi Hỷ. Đó chính là tiếng cười của nhưng kẻ giống như cậu ham muốn vượt núi Hỷ đấy.

Khẽ vuốt một giọt mồ hôi trên mặt xuống, Mít Ngọt cẩn thận hỏi ông bác:

- Vậy hạt cây Sen Hồng giúp ích thế nào hả bác?

- Cậu vẫn chưa hiểu sao? Hạt Sen Hồng đem lại niềm vui cho người ăn nó, do đó người đó không còn cần thêm hoan hỉ nữa, tác dụng của núi Hỷ cũng không ảnh hưởng người đó.

- Thần kì như vậy hả bác?

Đáp lại vẻ kinh ngạc của Mít Ngọt, ông bác thợ rèn chỉ ừ hử rồi đột nhiên trở nên trầm mặc. Lướt qua ánh mắt suy tư của ông bác, ánh mắt của Mít Ngọt cũng dần chuyển thành thận trọng, cậu hỏi:

- Vậy thưa bác, bác liệu có hạt của loại cây này không ạ?

Ông bác ngẩn người rồi dùng ánh mắt đề phòng nhìn Mít Ngọt. Mít Ngọt vội vàng khua tay nói:

- Thưa bác. Tôi không có ý gì khác. Chỉ là quả thật tôi có ý định vượt ngọn núi Hỷ. Và điều này rất quan trọng với tôi. Nếu có được hạt cây này với tôi quả là sự trợ giúp tốt.

- Cậu nói việc vượt núi Hỷ là quan trọng với cậu? Nó quan trọng như thế nào? – Vẫn chưa bỏ nét dè chừng trên khuôn mặt, ông bác hỏi.

- Thưa. Tôi là đang muốn đi tìm Đại Pháp sư Ô-Liu để xin học nhằm kết thúc tình hình chiến sự bây giờ. Tôi biết được rằng ngọn núi Hỷ này là ngọn núi đầu tiên trong bảy ngọn núi phải vượt qua để đến được nơi của Đại Pháp sư Ô-Liu.

- Ta vẫn chưa rõ việc này quan trong với cậu như thế nào cả.

- Quê hương của tôi là một vùng ven biển tại Vương quốc Trái Cây. Vì chiến tranh mà nơi đó đã tan hoang và người dân đã tha phương muôn nơi. Thử hỏi, làm trai tráng có ai nhìn cảnh quê hương bị tàn phá mà không đau lòng? Vì thế tôi quyết tâm tầm sư học đạo nhằm cứu lấy quê hương của tôi và quê hương của biết bao nhiêu người khác nữa.

- Ha ha. Với một cậu nhóc như cậu thì mơ ước này quá lớn đó. – Ông bác cười nhạo. Sau đó lại nói tiếp: - Chỉ có điều rất hợp ý ta.

Mít Ngọt còn đang ủ rũ bởi câu nói trước của ông bác thì ánh mắt đã sáng lấp lánh ngay sau câu tiếp theo. Im lặng chờ đợi ông bác, Mít Ngọt cố gắng kìm sự hồi hộp của mình lại vì cậu biết ông bác này hẳn là phải có thứ gì đó có ích cho cậu đây. Quả đúng như vậy, ông bác cầm lấy thanh kiếm lên. Mít Ngọt giật mình nắm chặt con dao găm Cha cậu trao gửi trong tay, sẵn sàng phản ứng với bất kì điều gì. Ông bác thấy rõ những động thái của Mít Ngọt, chẳng qua ông lơ đãng không để ý rồi chầm chậm xoay tay cầm của thanh kiếm, những hạt nhỏ trong đó rớt vào tay ông cùng sự kinh ngạc của Mít Ngọt.

Nhìn thấy rõ ràng sự nôn nóng của Mít Ngọt, ông bác thợ rèn mỉm cười nhìn thẳng vào mắt Mít Ngọt và nói:

- Vì cậu đã cứu già này một mạng và vì sự thành thật của cậu. Ta tặng cậu năm hạt Hoa Sen Hồng này. Nên nhớ, một hạt có tác dụng chống lại sự kích thích của ngọn núi trong một giờ đồng hồ. Sự kích thích của núi Hỷ là từ một loại cỏ ở đây, phấn hoa của chúng lẫn vào không khí khiến cho não của những người bước chân lên ngọn núi sẽ luôn trong trạng thái hân hoan, hân hoan đến mức kiệt sức và sẽ bị kẹt lại tại đó. Cậu phải thật cẩn thận. Nên nhớ, một hạt cho một tiếng và do đó, vượt núi Hỷ cậu chỉ có năm tiếng. Còn lại đều phụ thuộc vào cậu rồi.

Mít Ngọt kính cẩn đón lấy năm hạt Hoa Sen Hồng cùng nụ cười cảm kích lộ rõ trên mặt. Ngắm nghía một chút rồi cẩn thận bỏ năm hạt cây vào chiếc túi mang theo, Mít Ngọt đáp:

- Xin cảm ơn bác! Tôi rất muốn lên đường ngay bây giờ nhưng… bác thì phải làm sao đây? Ba người kia chắc chắn vẫn còn đang ở gần đây. Bác lại bị thương như thế này…

- Ha ha. Ta cũng không phải lão già chân yếu tay mềm gì. Cậu cũng không cần phải quá lo lắng cho ta như vậy.

Mít Ngọt suy nghĩ một hồi thì lắc đầu quả quyết nói:

- Không được. Tôi sẽ dựng một cái trại nhỏ cho bác, kiếm chút gì cho bác lót dạ qua đêm hôm nay rồi sáng sớm mai tôi sẽ lên đường. Bác hãy chờ tôi ở đây, tôi sẽ sớm trở về thôi.

Nói là làm, Mít Ngọt theo lối mòn vào bìa rừng nhỏ phía sau… Màn đêm buông xuống, thịt, lửa, trại cũng đã đầy đủ. Trên bầu trời là những vầng tinh tú sáng soi như niềm hi vọng của Mít Ngọt vào lúc này… Sáng sớm, Mít Ngọt không quên để một chút nước, một chút thuốc xức cho ông bác rồi nhanh chóng chào từ biệt lên đường. Núi Hỷ cũng chỉ ở phía trước mà thôi. Mít Ngọt cũng đã ở dưới chân núi rồi. Hành trình của chàng trai mười sáu tuổi bắt đầu từ đây.

oOo​

- Cha! Mẹ! Hi hi. – Tiếng Tí vang lên kéo Đức vua Mít ngọt về với thực tại. Ngài lại suy nghĩ vẩn vơ về quá khứ rồi. Cười hiền từ, Đức vua Mít ngọt dang tay đón Tí vào lòng. Hoàng hậu Sầu Riêng hơi ngạc nhiên vì sự tươi tỉnh của Tí. Nàng cứ ngỡ Tí sẽ âm trầm và oán trách Vua Cha của mình cơ. Xem ra đúng thật là Giáo sư Bí Ngô rất tốt đây. Nàng cũng mau chóng đón lấy cái ôm từ Tí rồi xoa đầu con. Chưa kịp lên tiếng thì Hard và Wing cũng có mặt. Cả hai lên tiếng chào:

- Thưa Cha, thưa Mẹ chúng con đã có mặt.

Đức vua Mít ngọt tỏ vẻ không quan tâm nét u sầu của hai đứa con, ông đưa tay ý bảo chúng vào ghế ngồi. Gia đình hoàng gia sum vầy bên bàn ăn dùng bữa như mọi ngày. Vẫn luôn là người phá cái không khí im lặng ngột ngạt khi ăn, Tí hí hửng khoe với cả nhà:

- Vua Cha! Hôm nay con được học lớp Lịch sử với Thầy Bí Ngô đó. Thầy hiền lắm Cha.

- Thế con thấy tiết học như thế nào? – Đức vua Mít ngọt thản nhiên hỏi.

- Con cảm thấy thích lớp học này. Ông thầy ý nhầm (Tí le lưỡi chữa lại liền) Giáo sư hiền và giảng thú vị lắm Cha ạ.

- Tốt! Vậy con học được gì hôm nay nào?

Tí kể lại tiết học của mình. Cậu cũng không quên kể về Lá Thuộc Bài. Khi Tí kể tới lúc té ngã, Hoàng hậu Sầu Riêng vốn đang im lặng lắng nghe giật mình đưa ánh mắt lo lắng sang cho Tí. Tí vội vàng nói: “con không sao” trấn an Mẫu Hậu rồi tiếp tục kể. Hard và Wing tuy im lặng từ đầu đến cuối nhưng không hề tỏ vẻ hững hờ với câu chuyện của đứa em trai. Cả hai rất yêu thương đứa em này nên dù tâm trạng tuy khó chịu, cả hai vẫn luôn quan tâm đến Tí.

Bữa trưa của gia đình hoàng gia cũng kết thúc, Tí cùng Vua Cha về phòng để nghỉ trưa. Đức vua Mít ngọt đọc sách ru Tí ngủ. Đây đã là một thói quen của Đức vua Mít ngọt; vừa ru con vừa cho con thêm kiến thức. Tí yêu cầu Vua Cha đọc cuốn sách mới của mình. Cậu cũng chăm chú lắng nghe, đôi khi cũng có đặt câu hỏi cho Vua Cha, nhưng chỉ trong chốc lát, cậu lăn quay ra ngủ. Chắc không phải suy nghĩ chiều nay chơi trò gì ngoài thành nên Tí ngủ nhanh hơn mọi bữa. Đức vua Mít ngọt mỉm cười, dùng Lá Thuộc Bài ép vào chỗ vừa đọc dỡ rồi nhẹ nhàng hôn lên trán con trai. Ngài cũng tranh thủ chợp mắt một chút. Được một chập, ngài tỉnh giấc rồi nhẹ nhàng rời phòng Tí về thư phòng tiếp tục công việc đang còn dang dở của mình. Hard và Wing tuy tâm trạng không tốt nhưng cũng nhanh chóng đi vào giấc ngủ. Cả hai còn nhiều môn cần học buổi chiều nên rất tranh thủ thời gian. Buổi trưa của gia đình hoàng gia êm đềm trôi qua.

Sau giờ nghỉ trưa, Hard và Wing cũng theo các lớp học theo lịch của mình. Tí cũng có vài lớp căn bản phải học. Kể từ khi tham gia giờ học của Giáo sư Bí Ngô, Tí có vẻ chăm học hơn hẳn: cậu chăm chú và chuyên cần hơn trong những lớp học căn bản kia, điều mà cậu chỉ làm tốt một trong hai: hoặc cậu thật chăm chú nghe giảng nhưng lại lười biếng tới lớp, hoặc cậu tới lớp rất thường xuyên nhưng… mơ màng nơi đâu trong lớp. Những giáo sư cũng thấy sự khác biệt rõ rệt nơi Tí nên rất ưng lòng. Vì không được ra ngoài thành, Tí đành dành thời gian của mình để đọc sách. Các giờ học Lịch sử của Giáo sư Bí Ngô chỉ giảng dạy các bài tiêu biểu mà thôi, nhưng Tí đã đọc thêm và cũng đã đọc gần hết cuốn “Lịch sử các Vương triều từ Quang đại Hắc Ám tới Quang đại Mở”. Cậu lên kế hoạch tìm kiếm những cuốn sách khác.

…oOo…​
 
#9
Ở các giờ học tiếp theo với Giáo sư Bí Ngô, Chuối Chiên được học: “Ở Quang đại Khởi Nguyên, lúc bấy giờ hoàn toàn không có khái niệm Ánh sáng. Quốc vương hiện trị nhìn thấy dân chúng luôn luôn lam lũ làm lụng mà không có giờ giấc nghỉ ngơi cụ thể. Ngài mới cầu xin với Đấng Sáng Tạo hãy che chở cho dân chúng. Đấng Sáng Tạo ban cho Vương quốc Ánh sáng và ngày giờ để thần dân trong Vương quốc có thời gian ngơi nghỉ. Cũng từ đó, Vương quốc ấy mang tên là Hướng Dương. Ánh Sáng rất thần kì, không chỉ chia cắt ngày và đêm, mà Ánh sáng còn đem lại cho mọi người một nguồn năng lượng để lao động. Lửa được tìm ra và cuộc sống người dân dần khấm khá lên rất nhiều. Nhưng đời sống còn chưa yên ấm bao lâu thì cuộc xâm lược của Vương quốc Bóng Đêm – tập hợp những người bị Đấng Sáng Tạo ruồng bỏ vì tội lỗi của họ – đã khiến Vương quốc Hướng Dương nhuốm màu u tối. Sau nhiều cuộc chiến giữa hai bên, Vương quốc Hướng Dương là người chiến thắng sau cùng và phát triển lâu dài.

Sự phát triển của Vương quốc Hướng Dương bao gồm: dân số, đất đai, sản lượng. Tất cả dẫn đến sự phát sinh của những đợt di dân và sự thành lập của những Vương quốc khác. Tiếp sau Vương triều Ánh Sáng là Vương triều Khí Hậu cùng sự thành lập của hai Vương quốc Nắng – Mưa. Người dân ở Vương triều này đã biết chia vụ mùa theo nắng – mưa để canh tác. Hai Vương quốc này luôn giữ mối giao hảo với nhau. Họ trao đổi, mua bán sản lượng từ Vương quốc của mình cho người hàng xóm. Vương quốc Mưa chỉ trồng được các loại cây trồng ưa ẩm, ít chịu nhiệt. Vương quốc Nắng thì ngược lại, chỉ phát triển được các loại cây chịu hạn tốt, ưa nhiệt.

Vương triều Môi Trường phát triển tiếp sau đó với gắn với sự hình thành của Vương quốc Đất và Vương quốc Nước. Các giống cây cũng dần trở nên phong phú hơn. Môi trường sống của chúng cũng mở rộng và phát triển hơn. Vương triều Môi Trường đã mở đầu cho sự phát triển rực rỡ, dẫn đến Vương triều Nảy Mầm, là Vương triều thịnh vượng nhất khi các loại hạt giống được tìm thấy và nuôi trồng. Tuy nhiên, với sự xuất hiện của Vương quốc Cỏ Gai cùng mối thâm thù với Vương quốc Hoa Màu đã mở đầu cho một Quang đại u ám và đẫm máu nhất trong lịch sử – Quang đại Chiến.

Với chiến thắng của Vương quốc Hoa Màu trước Vương quốc Cỏ Gai, nhiều bại binh của Vương quốc Cỏ Gai đã lẩn trốn và ngấm ngầm lên kế hoạch báo thù. Vương quốc Hoa Màu đạt được thắng lợi thì phát triển rực rỡ, hàng loạt Vương quốc được thành lập sau đó: Trái Cây, Cổ Thụ, Thân Leo, Hoa Hòe và Rau Củ chia lãnh thổ phát triển ở các khu vực khác nhau. Những bại binh của Vương quốc Cỏ Gai cũng tự thành lập nên một Vương quốc riêng trong âm thầm. Năm Vương quốc này ngày càng có nhiều hơn những sự va chạm. Nhân cơ hội đó, bè lũ Cỏ Gai đã dùng kế li tán nhằm tạo ra mối hiềm khích giữa các Vương quốc, và chúng đã thành công. Các Vương quốc vì lợi ích của mình, đã lao vào cuộc chiến đẫm máu với nhau.

Giai đoạn đầu là cuộc chiến đơn lẻ giữa hai Vương quốc với nhau, giữa Vương quốc này và Vương quốc khác. Ở giai đoạn sau tình hình chiến sự trở nên căng thẳng và mở rộng hơn. Không còn là cuộc chiến giữa hai Vương quốc với nhau nữa mà là cuộc chiến của liên minh. Hai liên minh chính là liên minh Trái Cây, Hoa Hòe, Rau Củ chiến liên minh Cổ Thụ, Thân Leo, và kẻ đứng phía sau Cỏ Gai. Từ lúc bắt đầu đến khi kết thúc, Vương triều Chiến kéo dài đằng đẵng sáu mươi năm. Tuy rằng là một Quang đại đẫm máu nhưng Quang đại Chiến cũng là Quang đại có nhiều tư liệu nhất. Hàng loạt các tư liệu về quân sự, chính sự, ngoại giao, kinh tế, … được học tập và sử dụng ngày nay đều bắt nguồn từ Quang đại Chiến.

Vương quốc Trái Cây đã thống nhất tam quốc sau thắng lợi của liên minh Trái Cây, Hoa Hòe và Rau Củ trước liên minh Cổ Thụ, Thân Leo, Cỏ Gai với công đầu thuộc về Đức vua Mít ngọt. Vương quốc Trái Cây đã giữ được vị trí độc tôn của mình ở phương Bắc của Thung lũng Bốn Mùa.”

Chuối Chiên cảm thấy rất khâm phục Vua Cha của mình. Có rất nhiều câu hỏi trong cậu lúc này. Chắc chắn cậu sẽ tìm cơ hội hỏi Vua Cha cho bằng được. Chuối Chiên càng ngạc nhiên hơn bởi kiến thức uyên thâm của Giáo sư Bí Ngô. Ông từ đó trở thành thần tượng và là tấm gương để Chuối Chiên cố gắng học hành.

Trong thời gian này, tuy không được học lớp Chiến Thuật - Binh Pháp yêu thích nhưng Hard cũng tranh thủ để tìm đọc thêm nhiều đầu sách trong thư viện. Cậu có thêm thời gian với Đức vua Mít ngọt và đây thực sự là một cơ hội để cậu thể hiện mình với ngài. Đức vua Mít ngọt cũng rất ngạc nhiên trước lượng kiến thức của Hard. Ngài luôn biết Hard là một đứa sáng dạ và cần cù, nhưng sự hiểu biết của Hard vượt xa tầm hiểu biết của một chàng trai mười bốn tuổi. Hard còn nhiều lần làm Đức vua Mít ngọt kinh ngạc nữa thông qua các trận cờ giữa hai người. Tuy tỉ lệ thắng của Hard khá thấp nhưng tính cẩn trọng, chu toàn, nhanh nhạy và chính xác luôn được thể hiện đúng lúc trong các ván cờ. Đức vua Mít ngọt rất hài lòng với đứa con này. Ngài đã bắt đầu cho Hard tham gia vào việc thảo luận và bàn bạc trong một số công việc của mình. Hard tỏ ra thích thú và hăng say khi được trao cơ hội này. Đức Vua Mít Ngọt đánh giá rất cao con trai của mình. Ngài nhận thấy được rõ ràng những tố chất cần có cho việc kế ngôi tương lai của Hard.

Với Wing, cô bé không thực sự yêu thích việc ngồi hàng giờ đọc những trang sách. Tuy rằng cô bé vẫn giữ thói quen đọc sách của mình, cô bé thích bắt tay tạo ra một thứ gì đó hơn. Thời gian trống của lớp Trang trí, ban đầu Wing chỉ tìm đọc thêm các sách tham khảo và mày mò thực hành, nhưng qua một hai ngày, cô bé cảm thấy quá khó khăn. Những thứ đáng lẽ được học trên lớp, cô bé đã nắm rõ, nhưng những thứ nâng cao hơn thì lại trở nên quá tầm với cô bé. Bất chợt Wing nhớ ra một người có thể giúp mình. Cho hết đồ nghề vào một chiếc túi hồng xinh xắn mà chính tay cô bé đã may, Wing đi tìm Mẫu Hậu dấu yêu.

- Mẹ ơi! Con vào trong được chứ? – Wing dè dặt hỏi vọng vào trong phòng của Hoàng hậu Sầu Riêng.
Không có lời đáp lại. “Mẹ ở đâu nhỉ?” – Wing nghĩ ngợi sau một hồi kêu gọi bên ngoài. “Chắc Mẹ không có trong phòng. Thử tìm ngoài vườn xem sao.” Nghĩ là làm, Wing bước nhanh về phía vườn hoa của Lâu đài.
- Mẹ! – “Quả đúng như mình nghĩ, Mẹ hẳn là ở đây.” – Wing mỉm cười tự tán thưởng bản thân.
- Wing hả con? Lại đây nào! – Hoàng hậu Sầu Riêng vẫn dịu dàng như ngày nào.
- Mẹ ơi! Con có tham khảo cách làm vòng cổ nhưng vẫn chưa làm được. Mẹ giúp con được không?
- Đưa Mẹ coi. À! Như thế này, con may cái này, vòng lại như thế này, may lại… – Hoàng hậu Sầu Riêng nhanh chóng tìm được điểm mấu chốt và chỉ dạy cho con.

Wing tròn mắt hết nhìn chiếc vòng cổ xinh xắn trong tay Hoàng hậu Sầu Riêng lại nhìn sang nàng. Cô bé dành cả buổi vẫn không làm được thế mà Mẫu Hậu chỉ vừa xem qua đã làm được rồi, lại còn rất đẹp nữa. Hoàng hậu Sầu Riêng nhẹ nhàng đeo chiếc vòng vào cổ con gái. Wing cảm động cảm ơn Mẹ, rồi cũng nhanh chóng thực hành. Chiếc vòng cổ cô bé làm ra tuy không đẹp bằng của Hoàng hậu Sầu Riêng nhưng khi nó ôm lấy vòng cổ thon dài của nàng, nó trở nên rất xinh đẹp. Hoàng hậu Sầu Riêng cảm ơn con gái rồi nhân tiện giới thiệu với con các loài hoa trong vườn. Wing tỏ ra thích thú với các loài hoa và việc chăm sóc chúng. Hoàng hậu Sầu Riêng dạy Wing rằng hoa cỏ cũng là một phần của trang trí. Nàng tận tình hướng dẫn Wing cách chăm sóc hoa hồng. Wing phấn khích cười thật tươi, khuôn mặt cô bé rạng rỡ như ánh mặt trời.

- Mẹ ơi! Sau này con lại đến học tiếp về hoa với Mẹ nha?
- Con cứ đến đây. Mẹ sẽ dạy cho con thật nhiều thứ nữa. Không chỉ về hoa thôi đâu. – Hoàng hậu Sầu Riêng nghiêng đầu mỉm cười hiền hậu. Ánh hoàng hôn phía sau lưng tỏa tới khiến nàng trông thật quý phái và hút hồn. Wing ngẩn người ngắm vẻ đẹp tuyệt trần trước mặt, khẽ đỏ mặt khi nhận ra bản thân đang ngắm nhìn Mẹ. Cô bé sau đó ôm chầm lấy Mẹ. Hình ảnh hai Mẹ con ôm nhau giữa vườn hoa hồng dưới ánh hoàng hôn thật sự là bức tranh hoàn mĩ nhất.

oOo​

Sau hai tuần học cùng Giáo sư Bí Ngô, Chuối Chiên đã nhận ra được rất nhiều thứ, những kiến thức mà trước giờ cậu chưa bao giờ biết. Cậu càng yêu và trân trọng Vương quốc Trái Cây hơn bao giờ hết. Vì cậu biết, Vương quốc này có một lịch sử hào hùng cùng một nền văn minh đáng ngưỡng mộ. Chuối Chiên đã tìm cho mình được câu trả lời cho câu hỏi ngày đầu tiên của Giáo sư Bí Ngô. Cậu đã hỏi Giáo sư Bí Ngô và được ông khen ngợi. Ông sau đó còn giải thích thêm: chúng ta học ở những Quang đại trước không chỉ là những tinh hoa của họ. Chúng ta còn học cả những thất bại, những sai lầm đã xảy ra trong quá khứ nữa. Do đó, chúng ta hạn chế được những sai lầm này ở hiện tại, và có điều kiện hơn để phát triển. Nói cách khác, các Quang đại trong quá khứ rất giỏi, rất đáng học hỏi và chúng ta có được nền tảng từ những bài học trong quá khứ để phát triển tiếp nối điều mà Cha Ông vẫn chưa làm được. Nên chúng ta cần phải nỗ lực hơn nữa để phát huy những bài học đó, và để trong tương lai con cháu chúng ta còn có thể tự hào về chúng ta như cách chúng ta vẫn đang tự hào về Cha Ông mình vậy.

Chuối Chiên vui mừng với kiến thức mình có được sau hai tuần học tập với Giáo sư Bí Ngô. Tuy nhiên, điều làm Chuối Chiên cảm thấy sung sướng nhất đó chính là lệnh phạt cấm túc cuối cùng cũng hết. Cậu lại được tự do thoải mái ra ngoài thành để gặp lại những người bạn cậu mới quen. Chuối Chiên tranh thủ hoàn thành bữa trưa thật nhanh, trèo lên phòng làm một giấc thủ tục với Vua Cha. Cậu chuồn đi thật lẹ ra ngoài cùng hai người hộ vệ. Vẫn như mọi khi, gốc Cổ Thụ là nơi tụ tập của bốn người bạn Cà Chua, Nấm Rơm, Bí Luộc và Khoai Lang.

- Sao lâu nay không thấy Chuối Hột ra chơi cùng tụi mình nữa nhỉ? – Nấm Rơm, cô bạn nhỏ bé lên tiếng hỏi cả nhóm.
- Chắc do mới dọn tới nên cậu ấy còn phải phụ giúp Cha Mẹ làm công việc nhà. Lúc gia đình tớ dọn về đây tớ cũng phải làm vất vả lắm. – Khoai Lang lên tiếng nói.
- Lúc đó khác bây giờ mà. Bây giờ mọi người phụ giúp nhau nên tính ra tụi mình mới có thể chạy nhảy như thế này được chứ. Chắc nhà cậu ấy có chuyện gì đó. Nhà tớ cũng hay có chuyện lắm. – Bí Luộc vào cuộc tranh luận.
- Nhảm nhí. Nhà cậu chỉ có chuyện Ba cậu nhậu xỉn cãi lộn với Mẹ cậu thôi chứ làm gì còn chuyện gì nữa. Tớ chỉ sợ chúng mình bắt nạt Chuối Hột nhiều quá khiến cậu ấy nản rồi. – Thủ lĩnh Cà Chua lên tiếng.
Cả Bí Luộc và Khoai Lang cùng đồng thanh:
- Nếu như vậy thì thật không đáng mặt nam nhi chút nào. Lúc đầu chúng tớ cũng phải làm ứ ự chứ có dễ dàng gì đâu. Nhưng chúng tớ vẫn ở đây đấy thôi. Chẳng qua là do Chuối Hột quá yếu đuối.
- Các cậu nói vậy không đúng. Lúc đầu các cậu cũng phải lâu lắm mới trở lại tại không ai chơi cùng chứ bộ. –Nấm Rơm trề môi chê.
- Thôi được rồi. Không cãi lộn nữa. Nếu Chuối Hột không chịu được thì thôi. Người như vậy chơi kém vui. Tụi mình chẳng thèm đâu. – Cà Chua kết thúc buổi thảo luận tại đây. Một tiếng gọi vang lại cắt đứt mạch nói của Cà Chua:
- Cà Chua, Nấm Rơm, Bí Luộc, Khoai Lang… Tớ tới rồi nè!!!

Cả bốn đứa ngơ ngác trông về hướng tiếng gọi phát ra. Không hẹn mà cả bốn gương mặt đều sáng bừng lên cùng những nụ cười rộng ngoác mang tai.
- Ê… Chuối Hột. Cậu ở đâu mấy bữa nay thế hả? – Cà Chua la lớn.
- Chuối Hột! Chuối Hột! – Cặp đôi Bí Luộc và Khoai Lang reo hò, hí hửng ra mặt. Nấm Rơm thì cười thật tươi. Cô bạn cảm thấy vui khi Chuối Chiên trở lại.
- Hì. Tớ xin lỗi nha! Tớ bị Cha phạt cấm túc. Tớ nhớ các cậu lắm. – Chuối Chiên trưng ra bộ mặt hối lỗi.
- Thôi được rồi. Không sao. Cậu quay lại là tốt rồi. – Cà Chua vỗ vai Chuối Chiên.
- Các cậu đang chơi trò gì thế? Cho tớ tham gia với.
- Cứ bình tĩnh nào. Đúng là người mới nhỉ. – Khoai Lang thừa dịp cười chọc bạn mình.
- Bộ cậu không sợ bị cho làm đuối như lần trước hả? – Bí Luộc đía vô thêm.
- Tớ có luyện tập ở nhà rồi chứ bộ. Tớ không bị thua nữa đâu cho coi. – Chuối Chiên nghênh mặt đáp lại.
- Để coi cậu làm được gì nào. – Cà Chua tiếp lời. – Bây giờ chúng mình chơi trò Trốn Tìm như lần trước. Nếu cậu có thể thắng được một lần coi như cậu giỏi.
- Hãy đợi đấy. – Chuối Chiên đưa tay thách thức. Cả đám cùng cười thật tươi và bắt đầu trò chơi của mình.

Đúng như Chuối Chiên đã quả quyết, cậu chẳng bị làm lần nào cả. Tất nhiên là như vậy rồi! Cậu đã chơi biết bao nhiêu lần cùng anh Hard và chị Wing ở trong Lâu đài rồi mà. Những mẹo, những chiến thuật cậu được nghe anh Hard phân tích cùng sự khéo léo của chị Wing truyền lại đâu phải vô ích. Cậu lại được dịp nghênh mặt lên nhận những lời tán thưởng của bạn bè.

Bí Luộc cùng Khoai Lang càu nhàu:
- Mấy ván lúc nãy cậu trốn ở đâu mà tụi tớ tìm hoài không thấy?
- Cậu ấy trốn ngay trên đầu các cậu ấy. – Cà Chua chỉ tay lên trời, lém lỉnh nói.
- Ơ! Như vậy không phạm luật hả Cà Chua? – Nấm Rơm hỏi.
- Không hề. Luật không nói là cấm trốn trên cây. Và tớ cũng chưa hề nghĩ là có thể trốn trên đó. Một phần vì trèo lên cây khó quá lại có thể bị bắt lãng nhách. Phần còn lại thì chạy trốn có lẽ sẽ nhanh hơn. Đây cũng là lần đầu tiên tớ thấy có người trốn trên cây và thắng đấy. – Cà Chua nháy mắt giơ ngón cái lên về phía Chuối Chiên.
Chuối Chiên cười hí hửng:
- Tớ chỉ làm bừa thôi. Tại tớ cảm thấy mấy cậu biết quá rõ khu vực này rồi. Nhưng chắc không ai để ý cây Cổ Thụ này, thế là tớ đánh liều leo đại lên đấy.
- Dù là làm liều thì cũng cần sự can đảm. Chúng mình cho Chuối Hột một tràng pháo tay cổ vũ tinh thần cho cậu ấy nào.

Sau tràng pháo tay rầm rộ. Cả bọn lại bày trò chơi khác. Khoai Lang là người đề xuất trước:
- Tụi mình chơi trò khác đi. Trò gì mà thể hiện được tài năng của tớ ấy.
- Cậu thì có tài năng gì ngoài tài đánh rắm ra? – Bí Luộc nhanh nhảu nói xen vào. Cậu còn bồi cho Khoai Lang một tràng cười chế giễu nữa.
Cả bọn được dịp cười vỡ cả bụng trước bộ mặt ngượng sựng đỏ bừng của Khoai Lang, Cậu chàng luýnh quýnh phân bua:
- Chỉ khi ăn khoai lang ra tớ mới đánh rắm chứ bộ.
- Thì bởi. Nên cậu mới tên Khoai Lang đấy bạn hiền à. – Bị Luộc chưa tha cho ai bao giờ.
- Thế cậu có đánh rắm được như tớ không mà nói? – Bí quá nên Khoai Lang cãi chày cãi cối luôn.
- Tớ không làm được. Đó là tài năng riêng của cậu mà.
Bí luộc cười vang lên trêu trọc và mặc kệ khuôn mặt tức anh ách của Khoai Lang, cả bọn cứ phải nói là lăn bò lăn lộn ra ôm bụng mà cười. Cười chán chê, Cà Chua mới lau nước mắt mà nói:
- Thôi. Tụi tớ đùa vui thế thôi. Trò chơi thì đầy ra đây này. – Cà Chua vừa nói vừa chỉ vào đầu ý chỉ cậu nắm giữ cả khối trò chơi trên đời ấy.
- Vậy tụi mình chơi trò… ? – Khoai Lang quên khuấy đi trò đùa trước đó và háo hức hỏi.
- Đánh rắm đua. – Bí Luộc lại lần nữa xen vào.
Cả đám lại được dịp cười bể bụng còn Khoai Lang thì nhào vào tẩn cho Bí Luộc vài cú khiến cậu chàng la oai oái. Cuối cùng, Chuối Chiên lên tiếng:
- Các cậu đừng chọc cậu ấy nữa… – Lấy hơi một chút, cậu nói tiếp: - Tớ cũng háo hức thử trò chơi mới lắm. Cậu phổ biến đi Cà Chua.
- Được rồi. Trò này tên là Cướp Cờ Chiến Thắng. Có tên gọi là như vậy vì trong các cuộc chiến hồi xưa, khi hai nước đánh nhau, nước nào chiếm được cờ hiệu ở giữa chiến trường trước sẽ giành chiến thắng. Từ đó trò chơi này được ra đời.

Chuối Chiên chợt nhớ rằng đã đọc được điều này ở đâu đó trong cuốn “Nghệ Thuật Chiến Trận” mà cậu đã tranh thủ mượn Giáo sư Bí Ngô. Trong cuốn sách này có nói lúc trước, khi chiến tranh xảy ra, rất nhiều người mất mạng. Thậm chí nước chiến thắng cũng phải chịu tổn thất rất nặng nề. Điều đó khiến cho các nước tham chiến mở một cuộc hội nghị. Sau buổi hội nghị đó, hội đồng các nước tham gia đã quyết định rằng, để giảm thiểu thương vong trong các cuộc chiến, một lá cờ chiến thắng sẽ được đặt ở giữa ranh giới chiến trận. Vương quốc nào chiếm được lá cờ này trước và cắm vào cột trụ nước mình sẽ là người chiến thắng.

Từ khi hiệp ước này được đưa ra, chiến tranh của thế giới đã thay đổi: thương vong giảm thiểu rõ rệt, các chiến thuật nghiên cứu được đưa ra vì hai bên không còn tập trung vào chém giết nữa mà chỉ tập trung vào giành giật lá cờ chiến thắng. Thậm chí chiến tranh còn lan ra nhiều hơn hai nước một lần, và độ phức tạp của những trận chiến cũng tăng lên đáng kể. Có những trận chỉ kéo dài trong một ngày nhưng lại có những trận kéo dài hàng trăm ngày. Do đó, chiến thuật trong chiến đấu là rất quan trọng. Và thật may mắn là Chuối Chiên đã có dịp tham khảo cuốn sách này, nên về mặt nào đó, cậu cũng đã hiểu cách thức của trò chơi mới.

- Làm sao cậu biết được điều đó hả Cà Chua? – Nấm Rơm tròn mắt hỏi.
- Cha tớ là cựu binh, nhớ chứ? Chính ông đã dạy tớ trò này cũng như nói cho tớ biết nguồn gốc của nó. – Cà Chua tự hào khoe.
- Hay quá! Cha cậu giỏi quá Cà Chua! – Nấm Rơm reo lên.
- Ừ. Mình rất tự hào về Cha!
Khuôn mặt Cà Chua rạng ngời hẳn. Khoai Lang lại cắt đứt câu chuyện:
- Vậy bây giờ chơi như thế nào đây?
- Chúng ta cần chia ra làm hai đội với cùng số lượng mỗi bên.
- Nhưng chúng ta có năm người cơ mà? – Khoai Lang thắc mắc.
- Chúng ta sẽ cần một người với nhiệm vụ gọi tên.
- Vậy là người đó sẽ không được chơi sao? – Chuối Chiên lên tiếng hỏi.
- Người đó vẫn tham gia với tư cách là người điều khiển trò chơi đấy chứ.
- Thế giờ chia đội làm sao đây? – Bí Luộc hỏi.

Cả đám đều bối rối với tình huống hiện tại, vì dư lẻ ra một người, nhưng ai cũng muốn thử trò mới này cả. Chúng quay dọc quay ngang trao đổi bằng mắt nhưng xem ra chả ai là muốn tình nguyện làm cái người điều khiển trò chơi kia chút nào. Rồi thì Cà Chua cũng đứng ra. Cậu nói:
- Thôi thì để tớ làm người điều khiển vậy, vì tớ cũng biết luật chơi như thế nào. Nhưng sau đó thì các cậu phải thay phiên cho tớ đó.
Cà Chua không quên căn dặn đổi phiên vì cậu chàng cũng mong muốn chính mình được chơi trực tiếp.
- Ừ! – Bốn cái miệng còn lại đồng thanh vui vẻ.
- Trò này thì cũng đơn giản thôi. Chia hai đội, mỗi đội sẽ chọn thứ tự số cho từng thành viên của đội mình. Sau khi sẵn sàng, người điều khiển sẽ gọi số. Số của ai người ấy chạy lên và cố gắng giành được lá cờ này – Nói đoạn, Cà Chua giơ lên một nhánh Cỏ lau, tượng trưng cho là cờ chiến thắng. Cậu tiếp tục:
- Người giành được cờ phải chạy về vạch đích của đội mình mà không bị đối phương chạm trúng. Nếu làm được thì đội đó được một điểm, nếu bị chạm trúng thì đội đối phương được một điểm. Đội nào được bảy điểm trước là đội chiến thắng.
- Hoan hô. Trò này thú vị phết đấy Cà Chua ạ. – Khoai Lang giơ ngón cái lên – Tớ lại Bí Luộc một đội nhé.

Nhanh chóng chọn đồng đội cho mình, Khoai Lang không để Chuối Chiên và Nấm Rơm có cơ hội phản bác, khoác vai Bí Luộc kéo về phía mình. Chuối Chiên và Nấm Rơm bất đắc dĩ trở thành đồng đội. Sau đó, Cà Chua định ra vạch đích cho hai đội. Việc này cũng làm tốn không ít thời gian của bọn trẻ khi hết bên này khiếu nại khoảng cách bên mình xa hơn rồi tới đội kia phàn nàn sao khoảng cách của đối thủ ngắn hơn. Sau một hồi cù cưa, thì cả hai đội chấp nhận cách phân chia vạch của Cà Chua. Cà Chua lúc này cũng đỏ mặt tía tai với cả hai đội rồi. Cậu sẵng giọng:
- Đủ rồi nhen. Chơi lẹ lẹ chứ. Lát ai mà có gì tớ phạt thẳng tay đó, biết chưa?
Cả bọn rụt hết cả cổ lại. Biết rằng Cà Chua đã nóng máu rồi, bốn đứa cười trừ gật gật đầu.

Ở đội của Chuối Chiên, Nấm Rơm là số một, Chuối Chiên là số hai. Ở bên kia thì Khoai Lang là số một và Bí Luộc là số hai. Tất nhiên điều này chỉ được tiết lộ sau khi Cà Chua hô to con số một mà thôi. Vốn là con gái nên tốc độ của Nấm Rơm không thể bì kịp Khoai Lang, khiến cho cô bé không thể bắt kịp cậu bạn đang chạy băng băng về đích. 1-0 cho đội Khoai-Bí.

Tiếp sau đó, Chuối Chiên đã gỡ đều cho đội Nấm-Chuối sau pha ăn mừng quá đà của Khoai Lang khiến Bí Luộc bị phân tâm. Tỉ số cứ dần dần nâng lên cho đến 6-3 nghiêng về đội Khoai-Bí. Cả bọn đều biết sự bất lợi dành cho đội Nấm-Chuối. Đội Khoai-Bí thì hí hửng ra mặt vì lợi thế này. Nấm Rơm có vẻ buồn vì tình thế của đội. Chuối Chiên cố gắng an ủi cô bé. Cà Chua cũng khó xử với tình huống này nhưng bắt gặp cái nháy mắt của Chuối Chiên, cậu chàng hiểu ý ngay. Thế là liền tù tì sau đó con số hai được đọc hai lần và tỉ số được rút ngắn xuống còn 6-5. Đội Khoai-Bí ngay lập tức phàn nàn về điều này nhưng Cà Chua chỉ cười không nói gì làm chúng tức điên người.

Nhân lúc đội đối phương đang mất tập trung, Chuối Chiên liếc nhìn Cà Chua rồi đánh mắt về phía Nấm Rơm. Con số một ngay lập tức được đọc lên. Với chiến thuật đánh nhanh và nhờ vả trọng tài này thì đội Nấm-Chuối đã gỡ hòa 6-6. Ở trận cuối thì Cà Chua bỗng nảy ra ý tưởng hô một lúc cả số một và số hai khiến hai đội chưng hửng mất vài giây. Bốn đứa cuống cuồng chạy tới lá cờ lau. Hai bên đều bối rối với tình huống này. Trước đó, ai có tốc độ hơn sẽ thắng, còn lúc này thì cả bốn đứa đều có mặt cùng một chỗ và có vẻ bốn người là quá nhiều cho nơi đây. Chuối Chiên nhanh chóng lùi về phía vạch đích của đội Khoai-Bí vì cậu nhận thấy chỉ cần phòng thủ tốt là sẽ có cơ hội chiến thắng. Tuy nhiên trước đó cậu ghé tai Nấm Rơm nói khẽ:
- Cậu tận dụng cơ hội lúc nào các cậu ấy lơ là thì tấn công nha. Nhưng không cần hấp tấp đâu.
- Ừ. Tớ biết rồi!

Đội Khoai-Bí hơi bất ngờ với chiến thuật này của Chuối Chiên nhưng sau một lúc ngơ ngác, cả hai bỗng cười gian tà rồi Bí Luộc nhanh tay cướp lấy lá cờ chiến thắng chạy một mạch về vạch đích. Tất nhiên là Chuối Chiên không để cậu bạn mình làm được việc này. Cậu vụt tới chắn đường Bí Luộc. Nhưng bất thình lình, cậu bị Khoai Lang ôm chặt không thể nhúc nhích gì được. Thế là Bí Luộc chạy phăng phăng về đích mà chẳng gặp bất kì trở ngại nào. Khoai Lang ngay lập tức buông Chuối Chiên ra rồi chạy về phía Bí Luộc la hét ăn mừng. Chuối Chiên tức tối nhìn Cà Chua. Cậu lớn tiếng nói:
- Các cậu ấy chơi ăn gian thế kia mà sao cậu không nói gì hết?
- Trong luật không hề nói là không được cản trở đối thủ, nhớ chứ? – Cà Chua nhún vai đáp.
- Nhưng chơi như vậy thì không đẹp chút nào cả.
- Tớ không cần biết điều đó. Lần này thì đội Khoai-Bí là đội chiến thắng. – Tỏ vẻ không quan tâm đến sự bức xúc của Chuối Chiên, Cà Chua nhanh chóng đưa tay về phía đội Khoai-Bí tuyên bố.
Chuối Chiên bực tức dậm dậm chân xuống đất. Nấm Rơm chạy lại nói với Chuối Chiên:
- Đội mình chỉ thua xít sao thôi mà. Chuối Hột ha!
Đang bực mình nhưng nhìn thấy nụ cười tươi rói của cô bạn, Chuối Chiên bỗng dịu lại. Cậu cười tươi đáp:
- Ừ!

Lượt kế tiếp, Nấm Rơm thay Cà Chua làm người điều khiển và đội Cà-Chuối được thành lập. Tình hình trận này có vẻ đã cân bằng hơn trận đầu tiên. Nhưng trước khi Nấm Rơm gọi số, Chuối Chiên đã lên tiếng:
- Tớ nghĩ chúng mình cần bổ sung luật cho trò chơi của chúng ta. Cấm ôm, chặn người, gạc chân các kiểu.
- Này này. Tụi này chơi thắng rõ ràng nhé. – Bí Luộc sẵng giọng.
- Trận lúc nãy bọn tớ nhận thua. Nhưng chơi như vậy không đẹp đâu. Sẽ có trả đũa này nọ đó. Hãy cứ chơi đẹp thôi.
- Chơi như vậy có gì không đẹp chứ? – Khoai Lang gân cổ hỏi.
- Cậu ôm tớ như vậy sao tớ chạy bắt Bí Luộc được? – Chuối Chiên cũng lớn tiếng đạp lại.
- Ơ hay. Đó là lí do tớ ôm cậu lại đấy chứ. – Khoai Lang cười hè hè đáp.
- Cậu!
- Thôi được rồi, chúng ta nhờ người điều khiển trò chơi phân định đi. – Cà Chua lên tiếng can ngăn bạn của mình.
Mọi ánh mắt dồn về phía cô gái nhỏ nhắn Nấm Rơm. Nấm Rơm cười duyên nói:
- Tớ nghĩ chúng ta sẽ chơi đẹp và không có mưu mẹo như lúc nãy nữa.
Chuối Chiên thì hí hửng ra mặt con đội Khoai-Bí thì khó chịu nhưng bắt gặp nụ cười xinh cùng cái miệng chúm chím của Nấm Rơm, cả hai lại nguôi ngoai rồi đồng ý.

Cả bọn còn chơi thêm cả thảy năm lượt nữa. Đội Cà-Chuối thắng đội Khoai-Bí với tỉ số cách biệt 7-4. Đội Cà-Khoai thắng đội Bí-Chuối 7-6. Đội Khoai-Chuối thắng đội Cà-Bí 7-6. Đội Cà-Nấm thắng đội Bí-Chuối 7-5. Đội Khoai-Nấm thắng đội Cà-Bí 7-5. Cả bọn đã xụi lơ sau tất cả sáu lượt chơi liên tục này. Đứa nào đứa nấy trông tả tơi và bụi bặm kinh khủng. Nếu nhìn từ xa thì có lẽ năm đứa lại trở thành ăn xin từ đâu đấy tới Vương quốc, nhưng trông gần thì năm khuôn mặt cười tươi rói này không thể là của trẻ ăn mày được.
Chuối Chiên thở dốc, cậu nói:
- Tớ phải về rồi. Ngày mai… tớ lại tới. Hôm nay chơi vui lắm… Cảm ơn các cậu!
- Tạm biệt Chuối Hột. Mai gặp nhé! – Cà Chua và Nấm Rơm vừa cười vừa nói.
Khoai Lang và Bí Luộc thì nằm lăn lóc và chỉ có thể đưa tay vẫy chào cậu bạn của mình.
Chuối Chiên trở về Lâu đài Hoa Quả với tâm trạng hứng khỏi. Cậu lại biết thêm một trò chơi mới. Cậu tự nhận thấy hôm nay cậu đã chơi rất tốt và rất vui.

…oOo…​
 
#10
“Sự sụp đổ của các Vương triều tiền Quang đại Mở” – cuốn sách thứ ba Tí mượn đọc từ Giáo Sư Bí Ngô. Cậu bị thu hút ngay khi chỉ đọc lướt qua tựa đề sách. Khá kì lạ là ở độ tuổi này, các cô bé, cậu bé thường sẽ cảm thấy hứng thú với những cuốn truyện tranh, thay vì gật gù trước hàng tá con chữ trong sách Lịch sử. Tí lại bị thu hút bởi những câu chuyện trong quá khứ, nhưng cậu không quá chú tâm vào một Vương triều nào cả. Cậu lựa chọn sách theo tựa mà thôi. Với việc tự chọn được cuốn sách đầu tiên rất thú vị là “Nghệ thuật chiến trận,” Tí tiếp tục dựa vào cảm giác để chọn ra cuốn “Sự sụp đổ của các Vương triều tiền Quang đại mở” này.

Cuốn sách tập hợp những mẩu chuyện về nguyên do, quá trình và hệ lụy sụp đổ của các Vương triều trước Quang đại mở. Trong số đó, Tí cực kì chú ý đến những mẩu chuyện của Vương triều Dây Leo. Truyện kể rằng do khác nhau về con đường chính trị, Vương quốc Dây Leo đã chia ra hai phe là Dây Trườn và Dây Bò.

Dây Trườn chủ trương đánh chiếm các vùng đất mới ở bên ngoài Vương quốc để mở rộng lãnh thổ. Dây Bò lại chủ trương yêu chuộng hòa bình. Họ muốn tạo liên minh với những khu vực khác để hợp tác và trao đổi. Hai phe phái đã xảy ra quá nhiều mâu thuẫn và rạn nứt trong Vương quốc Dây Leo ngày càng lớn. Không lâu sau đó, đất nước này bị chia cắt thành hai tiểu Vương quốc là Dây Trườn và Dây Bò.

Một hiệp ước đã được đưa ra: hai Vương quốc không được đánh chiếm lẫn nhau. Con đường thông thương bị cấm tiệt gần như hoàn toàn. Trai gái giữa hai Vương quốc không được phát sinh tình cảm với nhau. Từ đó, con cháu của hai nước trong tiềm thức luôn mang sẵn sự thù ghét đối phương.

Hai nước vẫn không đả động gì đến nhau suốt thời gian dài cho đến một ngày. Sau khi đã chiếm được các vùng lãnh thổ lân cận, Vương quốc Dây Trườn với dã tâm bá chủ, đã đem quân xâm lược Vương quốc Dây Bò. Luôn cảnh giác trước những động thái của Dây Trườn trong bao năm qua, Dây Bò từ lâu đã liên kết với các Vương quốc phía bên kia thung lũng. Họ thậm chí còn tiến cử những thanh niên ưu tú nhất đi thỉnh giáo các Giáo sĩ Thông Kim. Tinh thần cảnh giác cao độ cùng sự chuẩn bị kĩ lưỡng đã giúp Dây Bò giành thắng lợi cuối cùng. Dây Trườn với sự tự phụ của mình, đã bị trục xuất tới một vùng đất tăm tối. Vùng đất Mặt Trời Đen.

Tí dự định đem câu chuyện này đến để hỏi Hard. Có thật nhiều câu hỏi trong đầu cậu lúc này và cậu cần được giải đáp ngay lập tức. Do đó, Đức vua Mít Ngọt hay Giáo sư Bí Ngô không phải là đối tượng phù hợp lúc này để hỏi. Đức vua Mít Ngọt có trăm công nghìn việc cần ngài xử lí, Tí không thể đợi đến lúc Vua Cha rảnh rỗi để giải đáp những thắc mắc của mình được. Giáo sư Bí Ngô tuy có nói ông sẵn sàng giải đáp những thắc mắc của cậu nhưng việc đi hỏi ông Thầy kể ra cũng có chút áp lực. Vì thế mà Tí quyết định mang cuốn sách tới tìm Hard.

“Cốc, cốc, cốc.”
- Anh Hard ơi!
- Ai đó? – Hard lúc này đang chăm chú đọc sách giật mình ngoái đầu ra cửa hỏi.
- Em! Tí nè Anh. Em vào phòng được không Anh?
- Ừ, vào đi em!
Tí thoăn thoắt mở cửa rồi phóng tới sát bên Hard. Cậu lôi ra quyển “Sự sụp đổ của các Vương triều tiền Quang đại Mở” rồi nói:
- Anh Hard, em có đọc cuốn này nè. – Vừa nói Tí vừa chìa cuốn sách cho Hard xem.
- Ừ. Đây là một cuốn sách hay đó Tí. Sao em tìm được nó hay vậy? – Hard săm soi cuốn sách một chút rồi nói.
- Dạ. Em mượn của Giáo sư Bí Ngô đó Anh. Em đọc cũng được hơn một nửa rồi.
- Giỏi ghê ta! Vậy em tìm Anh làm gì nè? – Hard xoa đầu Tí, từ tốn hỏi.
- Dạ. Anh có biết chuyện về Vương quốc Dây Trườn và Dây Bò không anh? Em đọc được truyện của hai Vương quốc này nhưng nó rối rắm quá. – Tí nhăn mày gãi đầu nói.
- Ừ. Anh có đọc qua câu chuyện đó. Sở dĩ Vương quốc Dây Leo bị tách ra thành hai Vương quốc Dây Trườn và Dây Bò là vì mâu thuẫn trong việc mở rộng mức ảnh hưởng của Vương quốc. Ban đầu, phái chủ chiến, tức người đứng đầu Dây Trườn sau này, đề xuất với Quốc vương Dây Leo, cũng là Quốc vương của Dây Bò, về việc đánh chiếm các vùng lân cận, nhằm mở rộng lãnh thổ của Vương quốc. Tuy nhiên, với chủ trương chuộng hòa bình, Quốc vương Dây Leo đã từ chối thẳng thừng đề xuất này. Sự bất đồng đó kéo dài mãi dẫn đến việc chia cắt. – Hard chậm rãi thuật lại sơ lược câu chuyện. Tí gật gù theo những lời anh nói. Sau một chập im lặng suy nghĩ, cậu lên tiếng:
- Nhưng theo em thấy, việc bất đồng quan điểm như vậy đâu thể dẫn đến việc chia cắt một đất nước chứ? Sau này người dân của hai Vương quốc lại còn coi nhau như thù địch nữa. Còn lí do khác đúng không anh?
Hard thoáng ngạc nhiên bởi khả năng phân tích của Tí. Hồi bằng tuổi em mình bây giờ, cậu không có được khả năng phân tích sâu sắc như vậy. Hard nhẹ nhàng mỉm cười rồi đáp:
- Đúng là như vậy. Bên ngoài, đó chỉ là sự mâu thuẫn về đường lối phát triển nhưng trên thực tế, chính mâu thuẫn giữa những người đứng đầu mới là nguyên nhân dẫn đến bi kịch này.
- Là mâu thuẫn nội bộ hả anh?
- Đúng vậy. Quốc vương Dây Trườn thật ra là em trai cùng Cha khác Mẹ với Quốc vương Dây Bò. Là con cả nên Quốc vương Dây Bò được Cha mình truyền ngôi. Ngài là người tài đức vẹn toàn. Tuy nhiên người em trai cũng không hề thua kém ngài về tài năng. Tính đố kị của người em lớn lên từng ngày. Ông đã ngấm ngầm tạo ra đội quân của riêng mình, một thế lực ngầm ngay trong lòng Vương quốc. Thế lực của người em không ngừng bành trướng với những cuộc chinh phạt bí mật. Một thời gian sau, người anh cũng biết được thế lực ngầm của người em. Ông ra sức khuyên giải và cuối cùng là lệnh cho em mình giải tán thế lực nọ. Ông biết rõ đứa em trai luôn dòm ngó ngôi báu mình đang nắm giữ. Tuy nhiên, lời dặn của Cha khiến ông không thể nhường ngôi được. Ông phải là người trị vì Vương quốc này. Ông được các quần thần khuyên rằng nên thủ tiêu người em nhằm đảm bảo ngai vàng của mình. Ông không hề muốn điều đó nhưng ông biết dã tâm của người em là quá lớn, và ông có thể bị thủ tiêu bất cứ lúc nào. Điều đó khiến ông rất khó xử. Sau nhiều đêm trằn trọc, cuối cùng người anh đã nghĩ ra được một kế sách vẹn toàn. Đó là…
- Đó là cùng để người em làm Quốc vương mà vẫn giữ lời với Cha ông phải không ạ?
- Em thật thông minh đó Tí! Sau đó thì sao nào? – Hard không ngừng ngạc nhiên với khả năng của Tí.

Được Anh trai khen, Tí ngượng ngùng đỏ mặt, gãi đầu cười sung sướng. Tí biết rằng câu chuyện đằng sau của Vương quốc Dây Leo không chỉ đơn giản như trong sách. Trước đó cậu không tài nào nghĩ ra được những điều này, phải nhờ lời lí giải của anh Hard cậu mới hiểu rõ ngọn ngành. Một lần nữa, Tí càng thêm ngưỡng mộ kiến thức sâu rộng của anh. Thu lại ánh mắt đang lung linh, cậu hắng giọng:
- Theo em nghĩ, Quốc vương Dây Leo đã lên kế hoạch nhằm tạo cơ hội để người em được tách ra khỏi Vương quốc. Người em sẽ không còn bị phụ thuộc vào Vương quốc Dây Leo nữa, nên có thể lập ra Vương quốc của riêng mình.
- Đúng vậy. Ông đã lên kế hoạch về việc ngỏ ý mở rộng bờ cõi Vương quốc. Ông biết rằng với tính hiếu chiến của người em, hẳn là sẽ theo phe chủ chiến, và chủ trương này đi ngược lại với truyền thống yêu hòa bình của Vương quốc. Nhân cơ hội đó, ông có thể “trục xuất” người em cùng thế lực ngầm kia, đồng thời mở ra một cơ hội cho em trai mình. Nhưng đáng tiếc…
- Đáng tiếc là người em không hiểu được tâm tư của anh trai mình. Ông đã để sự thù hằn và lòng đố kị chồng chất gây nên bi kịch của Vương quốc Dây Leo.
Hard ngạc nhiên với sự nghiêm túc và giọng nói có phần chua chát của Tí. “Một cậu nhóc chín tuổi lại có được sự hiểu biết và cảm nhận này sao?” Mỉm cười nhẹ một cái, xoa đầu Tí, Hard nói:
- Hầu hết sự sụp đổ của các Vương triều trong cuốn sách này đều cùng một lí do tương tự như câu chuyện của Vương quốc Dây Leo. Em hãy đọc và suy ngẫm thêm, nếu có gì thắc mắc thì cứ đến tìm Anh.

Đáp lại cái nháy mắt của Hard, Tí cười toe gật đầu một cái. Đoạn, Tí khẽ nhăn mặt như vừa nhớ ra điều gì đó. “Anh Hard có nói là các mẩu chuyện trong cuốn sách này đều có chung một lí do là mâu thuẫn nội bộ nhưng mình nhớ hình như nó còn một cái chung nữa. Là gì nhỉ?” Vặn vẹo đầu một lúc, bất chợt bắt gặp ánh mắt ngạc nhiên của Hard, Tí vội gãi đầu cười hì hì rồi chào anh trở về phòng.

Trên đường trở về phòng ngủ, Tí vừa đi vừa vặn óc nhớ lại cái điểm chung còn lại là gì, đến nỗi cậu xém chút nữa là va vào vú Bồng Bồng, đầu bếp chính của Lâu đài. Bà vú la oai oái trước khi cậu kịp va phải Bà khiến Tí giật mình một cái rõ mạnh. Tí le lưỡi cười, cúi đầu xin lỗi vú rồi co giò chạy biến về phòng. “Dù sao cũng thỏa mãn thắc mắc của mình rồi. Còn cái chuyện kia chắc đọc thêm mình sẽ nhớ ra thôi.” – Nghĩ vậy nên Tí thoải mái hẳn. Về phòng cậu liền lôi ra cuốn “Nghệ thuật chiến trận” đọc thêm một chút. Cậu muốn xem xem liệu có bỏ quên điều gì về trò Cướp Cờ Chiến Thắng kia không, để lần sau cậu còn mang ra cho Cà Chua, Bí Luộc, Khoai Lang và đặc biệt là Nấm Rơm lác mắt chơi. Hí hửng nghĩ tới viễn cảnh đó, Tí lật xoành xoạch từng trang sách rồi hí húi ngồi đọc.

Phía còn lại, Hard ngồi trong phòng, khuôn mặt nghiêm chỉnh trở lại sau khi Tí rời khỏi. Hard cố tình giấu đi việc còn một điểm chung khác giữa những mẩu chuyện trong cuốn “Sự sụp đổ của các Vương triều tiền Quang đại Mở” ấy. Đó chính là sự xuất hiện của vùng đất Mặt Trời Đen. “Biểu hiện vừa rồi của em ấy có vẻ như đã để ý đến điều này rồi. Chỉ là nhất thời chưa nhớ ra mà thôi. Hard ngẫm nghĩ, thở dài một cái. Quả là một cậu nhóc thông minh!” Hard ung dung mỉm cười tán thưởng sự thông minh của em trai. Cậu không thể giấu được niềm vui về tư chất của Tí cũng như khả năng và tính ham học của em mình. Đang vui cười thì nội dung của một cuốn sách lướt qua khiến Hard bất giác chau mày lại, niềm vui khi nãy cũng tan biến mất.

oOo

(Hình ảnh từ Series phim The Hobbit)​
Mặt Trời Đen, vùng đất u tối và huyền bí nhất trong lịch sử. Chưa có một ai từng đặt chân đến nơi này và cũng không ai mong muốn bị đến đây. Nghe nói vùng đất này quanh năm chìm trong một màn đêm tăm tối, căn bản không thể phân biệt được ngày và đêm. Theo truyền thuyết, Mặt Trời Đen là vùng đất bị nguyền rủa. Tương truyền Đấng Tạo Hóa sau khi ban cho Vương quốc Hướng Dương nguồn Ánh sáng từ Mặt Trời Đỏ đã bỏ quên vùng đất kia. Nguồn sáng của Mặt Trời Đỏ hiện tại lan rộng ra khỏi lãnh thổ Vương quốc Trái Cây, qua cả những dãy núi hùng vĩ bao quanh vùng đồng bằng này. Nó còn lan xa ra tận những cánh rừng mênh mông và thậm chí bùng cháy dữ dội tại Sa mạc Cát Vàng. Bởi lẽ Ánh sáng tỏa ra quá mạnh mẽ ở phía Đông mà vùng đầm lầy phía Tây không có được chút Ánh sáng nào.

Vùng đầm lầy không Ánh sáng này chính là nơi cư ngụ của Vương quốc Hắc Ám, Vương quốc của những con người lưu lạc tội lỗi đã bị Đấng Sáng Tạo trừng phạt. Cuộc sống của họ chìm ngập trong bóng đêm mù mịt như chính tội lỗi họ đang mang trên mình. Ngày qua ngày, vùng đất u ám này đã gieo rắc vào lòng họ sự thù hằn và khiến cho dã tâm của họ ngày càng lớn. Chính điều đó đã làm nổ ra cuộc chiến với Vương quốc Hướng Dương. Nhưng bóng đêm không phải là thứ ám ảnh duy nhất của vùng đất này. Việc không có được nguồn sáng không phải cực hình ở đây. Thứ thật sự mang lại nỗi khiếp đảm từ vùng đất này là Mặt Trời Đen.

Không khí u ám, cuộc sống đen tối và những dã tâm hiểm ác của nơi này đã khiến nó tự sản sinh ra một loại “Ánh sáng” mới, một loại năng lượng sống mà chỉ duy nhất vùng đầm lầy này có – Mặt Trời Đen. Khác với việc không có nguồn sáng, thứ Ánh sáng đen phát ra từ Mặt Trời Đen khiến nơi đây hoàn toàn chìm trong một màu đen tối, dù có soi đuốc thì những gì thấy được cũng chỉ là khoảng không tối mịt vô tận. Làm thế nào mà con người hay bất kì loài sinh vật nào có thể tồn tại ở vùng đất chết chóc này? Vì lẽ đó mà nhắc tới Mặt Trời Đen còn tồi tệ hơn là nhắc tới tử thần. Bị giam cầm, đánh đập hay thậm chí bị treo cổ còn được xem là những hình phạt nhân từ hơn so với việc bị trục xuất tới Mặt Trời Đen.

Ở cái nơi tử địa đó, nguồn năng lượng chết chóc đã sản sinh ra những sinh vật kì dị nhất. Thậm chí chúng còn không được coi là sinh vật nữa. Hình thù gai góc, tang tóc được bao bọc bởi bộ lông xù xì đen tối. Cơ thể chúng hoàn hảo ẩn vào bóng tối nơi đây, chỉ lộ ra đôi mắt đỏ rực trông đến rợn người. Hơi thở chết chóc của chúng phả tới đâu, sinh vật sống ở đó dần đổ gục và thoi thóp cho đến khi hoàn toàn kiệt sức và bị bóng tối nuốt chửng. Đấng Tạo Hóa đã vô tình ban cho vùng đất này một loại quyền năng nguy hiểm, một loại sức mạnh vô địch. Liệu ở Mặt Trời Đen, những sinh vật này đã thỏa mãn với sức mạnh đó? Hẳn nhiên là không, chưa bao giờ và sẽ không bao giờ là thỏa mãn.

oOo​

Trán Hard lấm tấm mồ hôi. Chỉ là nhớ lại nội dung trong sách thôi nhưng nét mặt cậu vẫn rất hoảng hốt. Với một chàng trai thông minh như Hard, thật không khó để đoán được chuyện gì sẽ xảy ra, và điều đó mới đích thực là thứ khiến Hard hoảng sợ. Nó cũng là lí do Hard không nhắc chuyện này với Tí. Cậu sợ vẻ mặt bàng hoàng của mình sẽ làm đứa em trai bé bỏng kia sợ hãi. Đưa tay lau đi những giọt mồ hôi, Hard thở mạnh một hơi dài để trấn tỉnh mình. Cậu tự nhủ: “Vùng đất Mặt Trời Đen vốn dĩ là vùng đất kì bí đáng sợ nhất. Cũng vì thế mà có không ít người đã mạo hiểm mạng sống để tìm hiểu nơi đó. Không biết bao nhiêu mạng người đã một đi không trở lại rồi. Nhưng trải qua nhiều Quang đại, Mặt Trời Đen cũng dần dần được hé lộ và đưa ra Ánh sáng nhiều hơn.” Hard nắm tay, đập thật mạnh xuống bàn. “Ngu ngốc! Chẳng phải cứ để nó ở đó, nơi nó vốn thuộc về thì sẽ chẳng có chuyện gì hay sao? Tại sao lại lôi nó ra khỏi cái nơi chết chóc đó để rồi càng biết nhiều về nó, chúng ta càng thêm lo lắng và sợ hãi về sự thật chúng ta biết quá ít về nó. Mặt Trời Đen nguy hiểm như vậy tại sao nó lại tồn tại ở thế giới này chứ…” Im lặng một hồi lâu, Hard bỗng ngửa mặt cười thật lớn. Nụ cười của cậu có phần điên dại và tự giễu. Hard tự giễu bản thân ngây thơ khi nghĩ rằng để yên cho Mặt Trời Đen thì chúng sẽ yên phận ở đó. Khi tiếng cười vừa dứt, ánh mắt của Hard cũng trở nên quyết liệt hơn bao giờ hết. Cậu tự nhủ với lòng rằng phải giỏi hơn nữa, phải mạnh mẽ hơn nữa để bảo vệ cuộc sống của mọi người ở Vương quốc Trái Cây, bảo vệ quê hương cậu yêu thương nhất này.

Đêm nay có lẽ là đêm dài nhất đối với Hard. Cậu gần như không thể chợp mắt một chút nào. Những nỗi lo, nỗi suy tư cứ đi vào ra trong cái đầu non nớt của một chàng trai mười bốn tuổi. Cái tuổi mà đúng ra cậu đã ngủ khò sau một ngày mệt nhoài, như cái cách mà Tí đang nằm bẹp dí trên giường của cu cậu vậy. Thật may mắn là Tí vẫn có thể ngủ ngon như thế này. Cậu không hề biết rằng cả hai điểm chung trong cuốn sách “Sự sụp đổ của các Vương triều tiền Quang đại Mở” đều sẽ xảy đến với cậu trong tương lai không xa. Liệu lúc đó Tí còn có thể ngon giấc như thế này nữa hay không?
(Copyright to Mogens Skjold Overbeck)
Đêm trôi qua với sự trăn trở của Hard và sự vô tư của Tí. Ngày mới đã đến trên toàn lãnh thổ Vương quốc Trái Cây, và cái ngày mà định mệnh sẽ gọi tên Tí, đã gần hơn một chút.​

…oOo…​